В 1950−60-х гг. американские военные активно разрабатывали индивидуальные летающие аппараты, способные нести на себе одного или двух человек. Предполагалось, что с их помощью солдаты смогут с невиданной скоростью перемещаться по полю боя, вести разведку и охотиться на вражеских лазутчиков. В итоге было создано немало удачных конструкций, однако ни одну из них так и не приняли на вооружение.

Аэроцикл De Lackner HZ-1
Летающая платформа VZ-1 Pawnee
Летающий джип Piasecki VZ-8 Airgeep
Реактивный ранец Rocket Belt
Pogo и X-Jet

Первым исследователем, продумавшим концепцию индивидуального летательного аппарата вертолетного типа, стал инженер Чарльз Циммерман (Charles H. Zimmerman) из Национального консультативного комитета по аэронавтике (NACA). Рассматривая различные варианты, конструктор пришел к выводу, что винт и ротор в них следует размещать не сверху, а снизу: эта компоновка позволяет достичь большей устойчивости при полете. Кроме того, он предположил, что для удержания аппарата в вертикальном состоянии достаточно будет чувства равновесия, свойственного взрослому человеку. Речь идет о том наборе рефлексов, который позволяет нам не падать при езде на двухколесном велосипеде или мотоцикле. Таким образом, основой управляемости новых транспортных средств должен был стать ручной «кинестетический» контроль.

Аэроцикл подобного типа построила в конце 50-х компания De Lackner. Аппарат HZ-1, был оснащен мотором мощностью в 40 л.с., а также двумя соосно расположенными винтами, которые вращались в противоположных направлениях, что позволило избежать вращения самой платформы. Пилот находился прямо над смертоносными лопастями, защищенный от падения лишь ремнями безопасности. Для управления аппаратом использовался руль наподобие мотоциклетного, с помощью которого можно изменять направление, скорость и высоту полета. Чтобы повернуться, необходимо было наклонить весь аппарат в нужную сторону — так же, как это делается на мотоцикле. При этом максимальная скорость движения составляла чуть более 100 км/ч.

Предполагалось, что солдаты смогут эффективно пользоваться подобной летающей платформой после краткого 20-минутного инструктажа. Однако летчик Селмер Сандбай (Selmer Sundby), испытывавший HZ-1, впоследствии отметил: «Мне хватило одного полета, чтобы понять: обыкновенному человеку будет очень сложно справиться с этой штукой». Да и надежность аппарата оставляла желать лучшего. В ходе испытаний лопасти разных винтов дважды сталкивались друг с другом, что приводило к немедленному падению аэроцикла. Один из подобных эпизодов, едва не окончившийся гибелью Селмера Сандбая, повлек за собой решение о закрытии программы.

Очень похожий аппарат под названием VZ-1 Pawnee был разработан компанией Hiller Aviation в тех же 1950-х. Создатели его надеялись, что солдатам будет достаточно если не 20-минутного, то хотя бы двухчасового вводного курса, чтобы научиться летать. Винты аппарата, имевшие всего 3 м в диаметре, были укрыты внутри круглого корпуса — по сути они являлись вентиляторами туннельного типа. Больше того, испытания показали, что VZ-1 Pawnee сам стремится принять вертикальное положение во время полета: накренившийся край платформы развивал большую подъемную силу, чем задранный край, в результате чего он выравнивался самостоятельно. Чтобы изменить направление движения, пилоту достаточно было слегка переместится в нужном направлении, сдвинув общий центр масс. Таким образом, платформу было практически невозможно опрокинуть.

Армейское начальство осталось довольно результатами испытаний VZ-1 Pawnee, поэтому в скором времени было построено два более крупных и более удачных аппарата. Однако генеральский консерватизм взял свое — программу закрыли, поскольку сама идея передвижения солдат по воздуху в условиях передовой была сочтена излишне фантастической и непрактичной. Возможно, решение было и верное: аэроциклы издавали слишком много шума, представляли удобные для поражения цели, наконец, максимальная скорость VZ-1 Pawnee составляла всего 24 км/ч, что явно недостаточно. В результате разработчики переключились на создание более массивных аппаратов, представляющих собой нечто среднее между вертолетом и автомобилем.

Наиболее успешную попытку создать летающий джип предприняла авиакомпания Piasecki. Созданный в начале 1960-х VZ-8 Airgeep представлял собой платформу с двумя туннельными вентиляторами, которые приводились в движение парой 180-сильных двигателей. Вращающий момент передавался на винты с помощью единой трансмиссии, поэтому VZ-8 Airgeep мог оставаться в воздухе даже после отказа одного из двигателей. Для управления джипом использовался стандартный вертолетный интерфейс. Хотя аппарат был создан для полетов на высоте 1−2 м над землей, он был способен подниматься и на сотню метров, что позволяло ему легко преодолевать большинство препятствий. При этом платформа отличалась очень высокой устойчивостью и неплохой надежностью. Однако и этот проект был закрыт в 1962 г. — военные эксперты решили, что вместо летающих джипов удобнее использовать гораздо более универсальные и скоростные вертолеты.

Созданный инженером Венделлом Муром (Wendell Moore) аппарат ранцевого типа «Ракетный пояс» (The Rocket Belt) был продемонстрирован в 1961 г. Жесткая конструкция закреплялась на спине пилота, который контролировал полет с помощью того же руля мотоциклетного типа. При вертикальном положении можно было достичь скорости в 96,5 км/ч — летчики-испытатели сообщали, что «ощущение такое, будто какой-то силач подхватил тебя под локти и несет». И все же масса нерешенных сложностей так и оставила проект в виде нескольких «выставочных» копий. Достаточно сказать, что одной загрузки топлива хватало «Ракетному поясу» на 20 секунд работы.

В ходе дальнейших поисков были предложены летающее кресло — тот же ранец Rocket Belt, но закрепленный на платформе, где пилот мог просто сидеть, и Pogo — своего рода аэротандем. А в 1968 г. Венделл Мур представил новую версию ранца — Jet Belt, снабженный небольшим двигателем на керосиновой тяге. Аппарат развивал скорость больше 100 км/ч и мог оставаться в воздухе целых 10 минут. Однако через год изобретатель скончался от сердечного приступа, а достойных преемников, способных завершить проект, не нашлось, и в 1970 его закрыли.

Но многие наработки Мура легли в основу другой интересной разработки Bell Aerosystems и Williams Research Corporation — аппарата X-Jet, или «летающей кабины», как прозвали его летчики-испытатели. Он состоял из топливного бака, на котором, собственно, стоял сам пилот, а также турбореактивого двигателя, благодаря которому был способен разгоняться до скорости в 100 км/ч и подниматься на высоту до 3000 м. Максимальная длительность полета X-Jet составляла 30 минут.

Сегодня индивидуальные летательные средства такого типа создаются только для космонавтики и призваны не столько преодолевать силу тяжести, сколько облегчать жизнь в ее отсутствии. Как показало время, пока что в качестве малых летательных средств удобнее использовать небольшие вертолеты и самолеты.

Читайте по теме: «Супермен на полминуты».

По публикации Damn Interesting