Благодаря чему самолёт становится успешным? Вопрос сложнее, чем кажется на первый взгляд. Успех истребителя зависит не только от базовых характеристик и боевой мощи, но и от множества иных факторов. Например, экономического характера.

Bell P-59 Airacomet, 1942. Первый реактивный истребитель США, немного опередивший своё время. Он достигал скорости в 660 км/ч на высоте 10 км, но медленно разгонялся, не мог нести достаточное количество вооружения, плюс двигатель был не самым надёжным. Как результат, все созданные P-59 использовались лишь для тренировки пилотов, а не в боевых действиях.
Ryan XF2R-1 Dark Shark, 1946. Попытка улучшить Bell P-59 для обеспечения его взлёта с палубы авианосца. Получившийся гибрид сочетал в себе турбовинтовой и реактивный двигатели и свободно разгонялся до 800 км/ч. Испытания прогли успешно, но «тёмной акуле» не повезло — после окончания войны проект закрыли по банальной причине: отсутствия перспектив у турбовинтовой техники.
Lockheed XF-90, 1949. Этот самолёт создавался в качестве истребителя для дальних перелётов, способного осуществлять эскорт бомбардировщиков. Lockheed взяла дизайн у P-80 Shooting Star, но вместо одного двигателя и прямых крыльев экипировала истребитель двумя реактивными двигателями J34. XF-90 показал неплохую манёвренность, но проиграл тендер конкурентам.
Convair XF2Y Sea Dart, 1953. Реактивный гидросамолёт-истребитель — редкая птица даже среди неудавшихся проектов. Учитывая то, насколько эффективны во время Второй мировой оказались японские гидросамолёты, США хотели создать собственный сверхзвуковой ответ. Увы, прототипу не хватало мощности и стабильности, и несмотря на успешное преодоление звукового барьера, проект был отменён в 1957.
Convair XFY-1 Pogo, 1954. Истребитель с вертикальным взлётом обсуждался учёными и военными чуть ли не с начала эпохи авиации, и Convair решила попробовать создать прототип. Pogo успешно показал себя на всех испытаниях, но проект в результате закрыли. Тем не менее, применяемые на нём катапультируемые кресла с задержкой открытия парашюта по высоте стали нормой для других истребителей.
North American F-107, 1956. ВВС США требовался большой истребитель-бомбардировщик, способный переносить ядерные снаряды, и F-107 был одним из самых удачных вариантов, основанных на F-100. Испытания прошли удачно, но военные выбрали конкурирующую модель F-105 Thunderchief.
Vought XF8U-3 Crusader III, 1958. Этот истребитель должен был стать преемником отлично зарекомендовавшего себя F-8 Crusader. Но его конкурентом выступал легендарный F-4 Phantom, который в результате и одержал победу. Команда из двух пилотов, способная выполнять различные задачи, была оценена выше, чем лучшая скорость и манёвренность, показанная Crusader III.
Northrop YA-9, 1972. Создавался как самолёт без особых изысков — простой, недорогой и способный нести на себе 30-мм пулемёт Гатлинга. Конкурировал со знаменитым истребителем Fairchild A-10. Хотя YA-9 полностью отвечал всем требованиям, его нужно было немного доработать, а A-10 оказался сразу готов к производству.
General Dynamics F-16XL, 1982. На замену F-111 требовался самолёт, способный оказать тяжёлую огневую поддержку. За основу был взят F-16, но с изменённой формой крыла для возможности переносить больший вес и оставаться стабильным на высокой скорости и низкой высоте. Его обошёл F-15E за счёт двух двигателей против одного и, опять же, команды из двух человек.
Boeing X-32A/B, 2000. Участвовал в состязании истребителей Joint Strike, выступая против X-35, созданного Lockheed. X-32 был представлен двумя моделями — обычной и с системой короткого разгона и вертикального приземления. Его конкурент же мог в любой момент переключаться между разными режимами взлёта/приземления, за счёт чего и взял верх.

Все перечисленные ниже модели поднимались в воздух и порой неплохо себя показывали на испытаниях, но по той или иной причине ни разу не участвовали в бою. Но, к слову сказать, далеко не всегда потраченные на них средства выброшены впустую. Технические решения, использованные при создании опытных моделей, нередко находили своё место в более поздних серийных моделях.