Спустя 37 лет после «биологического Чернобыля» — самой большой трагедии, связанной с биологическим оружием, пережитой человечеством, биологи расшифровали геном возбудителей из организмов погибших. Оказалось, что советские разработчики биологического оружия пользовались обыкновенным штаммом сибирской язвы, и не прилагали усилий к повышению его устойчивости к антибиотикам.

Возбудитель сибирской язвы под микроскопом

2 апреля 1979 года сотрудники секретного хранилища биологического оружия под Свердловском (Екатеринбург) допустили попадание спор сибирской язвы в окружающую среду. Ветер отнес споры к городу. Как минимум 66 человек погибло, многие пострадали; нет статистики по погибшим животным.

Проанализировав геном возбудителей сибирской язвы, найденных в телах погибших 37 лет назад людей, ученые пришли к выводу, что советские генетики никак не модифицировали их и не выводили новых штаммов. Это была обыкновенная сибирская язва, ничуть не менее устойчивая к антибиотикам, чем любой другой штамм.

Эпидемии сибирской язвы — не самые стремительные, но для биологического оружия эта болезнь подходит идеально: бактерии Bacillus anthracis могут существовать в форме крошечных спор — микроскопических твердых капсул, которые легко распылить над крупным скоплением людей или передать лично в руки. Этим часто польются биотеррористы. В 1993 религиозные фанатики развеяли споры сибирской язвы в Токио (к счастью, споры оказались безопасными для человека). После терактов 11 сентября в США многие политики и журналисты получили по почте конверты со спорами бактерий.