Критические испытания американской экспериментальной гиперзвуковой ракеты закончились неудачей — возможно, последней.

В среду бомбардировщик В-52 взлетел с базы ВВС США Эдвардс в Калифорнии, неся под крылом экспериментальную крылатую ракету Х-51А Waverider. На высоте 15 км она начала свой полет, пытаясь разогнаться до скорости свыше 5 Маха, одолеть полтысячи километров менее, чем за пять минут, — однако почти моментально погибла. Это уже третье подряд неудачное испытание по проекту.

Конечной целью Пентагона является возможность нанесения удара по любой цели на поверхности Земли в течение считанных минут, для чего он развивает программу Prompt Global Strike (читайте: «Гром с ясного неба»). Для этого можно было бы оснащать обычные межконтинентальные ракеты неядерными боеголовками — однако их удар может быть сочтен за полномасштабную ядерную атаку. Другой путь состоит в создании совершенно новых крылатых ракет, способных развивать скорость разы быстрее имеющихся на вооружении. Таким проектом и стала разрабатываемая в Boeing Х-51А, в которой конструкторы попытались применить ряд очень интересных решений.

В полете эта ракета разрывает воздух, порождая звуковые волны и отражая их под строго определенным углом, так что под ней создается избыточное давление, создающее подъемную силу и направляющее поток воздуха в двигатель. Она как бы несется на ударных волнах, отчего и получила второе название, Waverider. После сброса с самолета ракета разгоняется и поднимается на высоту обычными твердотопливными двигателями, которые затем сбрасываются, и в работу вступает новый экспериментальный Pratt & Whitney Rocketdyne SJY61, гиперзвуковой прямоточный воздушно-реактивный двигатель, работающий на смеси воздуха с обычным авиационным керосином.

Первые испытания Х-51А состоялись в 2010 г. и прошли более или менее успешно — съемку их можно увидеть выше. Тогда ракета благополучно поддерживала полет в течение более чем трех минут прежде, чем развалилась. Однако вторые и третьи испытания продлились уже считанные секунды: «погонщик волн» создавал в полете ударные волны непредсказуемой конфигурации, поток воздуха в двигатель оказывался нестабильным, работа его прекращалась — и экспериментальные модели падали в океан.

В ходе нынешних испытаний разработчики решили разобраться с этим моментом, изменив схему впрыска топлива в двигатель. По задумке, это должно было стабилизировать полет, образование ударных волн и поток воздуха, так что Х-51А должна была пролететь не менее 5 минут. В случае успеха ракета могла уже считаться серьезным кандидатом на доработку в рамках программы «глобального моментального удара». Однако этого не произошло: очередные испытания окончились провалом. На сей раз не дошло даже до включения гиперзвукового двигателя, спустя 16 секунд полет стал неконтролируемым, а еще 15 секунд спустя, когда произошло отделение твердотопливного двигателя, ракета развалилась на куски.

На сей раз ставки были особенно высоки: неудачные испытания по проекту уже обошлись американской армии более чем в 300 млн долларов. В настоящий момент идет создание очередной экспериментальной модели, однако финансирование уже начинает иссякать. По мнению некоторых скептиков, неудача с испытаниями Х-51А может стать ударом не только по этому конкретному проекту, но и по всем планам Пентагона наносить моментальные глобальные удары. Хотя, возможно, в итоге военные обратятся к другому решению, с использованием суборбитальных глайдеров, которые запускаются почти что в самый космос, и уже оттуда планируют к цели, развивая убойную скорость — до 20 раз быстрее звука. Скорее всего, стоит ждать испытаний таких прототипов в ближайшее время, и лишь тогда судьба «моментального глобального удара» будет решена.

По собщению Wired.Com / Danger Room