В начале мая корпорация Northrop Grumman сообщила об успешном завершении испытаний нового поколения прототипа будущего боевого лазера.

Повреждения, оставленные на мишени лазером Gamma

Мечты о принятии лазеров на вооружение не покидают военных еще с момента появления первых таких устройств более полувека назад. Это, в общем-то, неудивительно с учетом возможности лазеров концентрировать огромную энергию в крохотной точке и доставлять ее к цели на скорости света.

В самом деле, эффектные демонстрации того, как лазерный луч прожигает металл, можно было увидеть уже вскоре. Обычно подопытными выступали бритвенные лезвия Gillette. Однако одно дело рассечь лезвие, в идеальных лабораторных условиях, с расстояния максимум нескольких метров, и совсем другое — сбить в полете самолет или ракету.

До сих пор при всем огромном потенциале лазерного оружия проблемы с энергией, перегревом, наведением и рассеянием луча в атмосфере, хрупкостью и чувствительностью всей системы остаются, в общем-то, нерешенными. При всей распространенности лазеров в промышленности, технике, телекоммуникациях и просто в быту «настоящих» боевых лазеров до сих пор не существует.

Но военные не теряют интереса к этой теме. В 1980-е в СССР и на Западе появились лазерные системы, позволяющие слепить снайперов, летчиков и другой персонал противника. В 1990-х в США появился специально модифицированный под лазерную установку испытательный Boeing 747 (Boeing YAL-1). С 2000-х лазерный луч используется в Ираке и Афганистане для дистанционного подрыва бомб и мин. Продолжаются и работы над «полноценным» боевым лазером, способным сжигать ракеты, технику и личный состав.

Один такой проект — Firestrike реализуется специалистами концерна Northrop Grumman, причем авторы его пошли совершенно другим путем, нежели в предыдущих попытках. Вместо того чтобы сконструировать огромный мощный лазер и затем понемногу решать связанные с ним проблемы, они начали с создания небольшой и надежной системы, чтобы лишь затем подумать над тем, как масштабировать ее до нужных размеров и мощности.

В основе системы лежит щелевой лазер, который отличается компактностью и надежностью: конструкция включает небольшую пластину (например, стеклянную), на поверхность которой нанесен тонкий слой редкоземельного элемента (хрома, например). К системе подается высокочастотный разряд, накачивающий рабочее тело, которое в конечном итоге разряжается монохроматичным лазерным лучом.

Последний герой линейки Firestrike — лазер Gamma размерами с небольшой холодильник и весом 227 кг, способный выдавать стабильный высококачественный луч на протяжении аж 1,5 часов. Мощность его, правда, составляет всего 13,3 КВт, но эту величину конструкторы намерены наращивать: последние тесты подтвердили способность системы вынести и большие нагрузки. Они включали наведение луча на неподвижно закрепленную внешнюю оболочку от беспилотных самолетов-мишеней BQM-74, испытания проводились на небольших дистанциях, при условиях «симулирующих применение полномасштабного боевого лазера, действующего с расстояния в несколько миль».

В самом деле, конструкция подразумевает соединение нескольких таких базовых модулей Gamms в единую цепь, создающую общий, куда более мощный луч — вплоть до 100 КВт, что считается нижним разумным пределом для настоящего боевого лазера. Такая установка целиком будет весить уже 1,4 т и потребует мегаваттов входящей энергии. Для стационарной установки на борту корабля, на станции ПВО — или для мобильного использования на бронированной платформе — это вполне реалистичные цифры.

По пресс-релизу Northrop Grumman