Неизвестный в Европе гоночный спринт — состязание для самых искусных и бесстрашных пилотов.

Имя: Стив Кинсер. Прозвище: King of the Owtlaws. Профессия: автогонщик. Возраст: 53 года. Главное достижение: 20-кратный чемпион серии World of Outlaws. Увлечения: в школе занимался борьбой, был вторым юниором в штате Индиана. Жизненное кредо: «Никогда не останавливайся!»
В настоящее время Стив Кинсер борется за 21-й титул чемпиона серии World of Outlaws. Остальные члены семьи Кинсеров от него не отстают. Отец Стива Боб Кинсер — легендарный автогонщик, кузен Марк — основной соперник Стива на трассе, сын Крейг — будущий гонщик NASCAR, племянник Шелдон — пилот CART и Indy, а дальний родственник Карл — удачливый гоночный менеджер
В первой половине прошлого века именно с таких модифицированных «Фордов Т» начинались гонки спринткаров

Среднестатистический европейский телезритель, не увлеченный фанатично автогонками, может увидеть гоночную машину класса Sprint Car разве что в коротком сюжете передачи типа «Катастрофы недели» или «Домашнее видео». Этот американский гоночный класс совершенно неизвестен в Европе и не представлен даже на спортивных телеканалах. Зато короткие сюжеты о катастрофах на спринтовых треках не покидают шоу реального видео — ведь столкновения, перевороты, многократные сальто и массовые завалы стали неотъемлемой частью гонок спринткаров.

При виде угловатых несимметричных машинок с нелепыми антикрыльями во всю крышу европеец, скорее всего, усмехнется и примет их за шоу-кар или автомобиль малочисленной любительской серии. Американец же проникнется уважением: ведь спринткары — это один из самых зрелищных и популярных в штатах гоночных классов. Немудрено: на широких и коротких (меньше мили) стадионных овалах 800-сильные машинки развивают скорость свыше 200 км/ч в постоянном скольжении и контактной борьбе за позицию. У многих пилотов, сегодня выступающих в высших сериях NASCAR, Indy и Champ Car (для американцев это куда престижнее, чем «Формула-1»), за спиной опыт выступления в гонках спринткаров. Ведь спринт — это не только экстремальная проверка водительского мастерства, но и серьезное испытание на смелость.

На свежий воздух

До Первой мировой войны автогонки в Америке развивались по привычному капиталистическому сценарию. В соревнованиях участвовали большие и мощные автомобили, специально подготовленные для гонок. Большинство команд существовало за счет серьезной спонсорской поддержки автопроизводителей, заезды проводились только в больших городах.

После войны гонками заинтересовались и в сельской местности. Фермеры гоняли по местным ипподромам на «форд Т», с которых была снята половина деталей для снижения веса. Маленький «форд» как нельзя лучше подходил для гонок — машина была массовой и запчасти для нее были всегда доступны. Вскоре выбор деталей для «Т» пополнился недорогими гоночными комплектами. Гонки по ипподрому привлекали немало зрителей. Трасса целиком помещалась в поле зрения, позволяя непрерывно следить за борьбой пилотов. Гаревое покрытие означало постоянные заносы, частые развороты и море брызг из-под колес.

Степень доработки автомобилей для гаревых гонок постепенно увеличивалась, и к 1940-м годам в машинах уже слабо угадывались серийные корни. Большинство спортсменов по‑прежнему использовали старые фордовские моторы, хотя некоторые могли позволить себе специальные гоночные двигатели Miller или Offenhauser. В основном гонки проводились на сельских ипподромах, однако постепенно начали появляться специально построенные стадионные трассы. Для них стали актуальны автомобили меньших размеров — midgets. Этот класс машин сохранился и до наших дней. Обычные полноразмерные снаряды стали называть «большими автомобилями», big cars. Термина «спринткар» все еще не существовало.

1950-е годы принесли в спорт большие изменения. Несмотря на то, что некоторые спортсмены продолжали гоняться по ипподромам на довоенных «фордах», гонщики передового эшелона перешли на специально построенные автомобили. Почетное место в трубчатом каркасе заняли «большие блоки» V8 от Mercury, Chevrolet и того же Ford. Гаревые гонки по коротким овалам стали серьезным спортивным событием стадионного масштаба, привлекающим толпы зрителей. Именно тогда появился современный термин — Sprint Car Racing.

Крылья жизни

Ни для кого не секрет, что скоростные гонки по широким овалам зарабатывают себе популярность за счет жесткой контактной борьбы и обилия столкновений. Многочисленные зрители честно признаются: если во время гонки никто не перевернулся, не разбил машину вдребезги и не отправился в госпиталь на «скорой» — значит, билет был куплен зря. Болельщики с нетерпением ждут аварий даже в суперскоростных NASCAR и Indy. В гонках спринткаров, где машины с открытыми колесами выясняют отношения на коротком овале в постоянном скольжении, опасность всегда была неотъемлемой составляющей спорта.

В 1970-е годы некоторые команды начали устанавливать на спринткары огромные антикрылья спереди и сзади. Прижимная сила, создаваемая крыльями, позволяет более эффективно реализовать колоссальную мощность двигателя, подведенную к постоянно буксующим задним колесам. Крылья существенно улучшают управляемость машины, что сказывается как на конкурентоспособности экипажа, так и на активной безопасности. Наконец, в случае аварии крылья ломаются, принимая на себя значительную часть энергии удара, которая иначе досталась бы пилоту. Спортсмены устанавливают на свои спринткары настолько большие антикрылья, насколько это возможно с точки зрения обзорности. По бокам ставятся широкие вертикальные панели — они дают дополнительную стабильность в повороте, опираясь на воздух, подобно килю самолета. Боковые панели устанавливаются несимметрично, одна выше другой, чтобы они не «затеняли» друг друга (в аэродинамическом смысле) от потока воздуха — так общая площадь опоры увеличивается.

В 1978 году автогонщик Тед Джонсон основал гоночную серию «крылатых» спринткаров под названием World of Outlaws. Джонсон проделал колоссальную организаторскую работу: разработал технический регламент, гоночные правила и схему начисления очков в чемпионате, собрал наиболее талантливых пилотов, будущих звезд, договорился с лучшими аренами страны. Сегодня World of Outlaws, или WoO, — это основная официальная серия гонок спринткаров в США.

Спринткары без антикрыльев для самых бесстрашных гонщиков существуют наравне с «крылатыми». Гонки без крыльев проводятся Ассоциацией гонок спринткаров SCRA.

Гремучая смесь

Спринткар — это уникальный гоночный коктейль из багги, карта и мускул-кара. Типичный силовой агрегат для большого спринткара (не midget) — атмосферный V8 объемом 6,7 л с впрыском топлива, потребляющий чистый метанол. Такой двигатель развивает мощность до 800 л.с. и приводит в движение машину весом менее 650 кг с колесной базой 2,1 м.

Характерная особенность спринткара — неразрывная прямая связь мотора с задними колесами. У этих машин нет коробки передач, дифференциала и даже дискового сцепления. Коробка передач не нужна — большую часть гонки по кругу водитель пытается провести на постоянной высокой скорости, а кратковременное замедление не приводит к падению оборотов двигателя из-за пробуксовки колес. Дифференциал на скользком покрытии был бы неспособен эффективно передавать крутящий момент колесам. Задние колеса спринткара объединяет единая неразрезная ось, как на карте, на ней располагаются задние тормозные диски.

Фактически вся трансмиссия спринткара спрятана в маленьком корпусе передачи с пересекающимися осями, соединяющей карданный вал и заднюю ось. В передаче предусмотрена быстрая смена пар шестерен, чтобы команда имела возможность выбрать правильный баланс скорости и крутящего момента под конкретную длину и конфигурацию трека. В том же корпусе находится кулачковое сцепление. Оно предназначено лишь для остановок на пит-стопах. Стартуют спринткары с хода под зеленый флаг, предварительно выстроившись за машиной безопасности. Завести спринткар можно только с помощью буксира.

У большинства спринткаров есть только задняя подвеска — торсионная или пружинная. Передняя ось жестко связана с рамой. В гаревых гонках большое значение имеет максимальный угол поворота передних колес. От него зависит угол заноса, при котором машина остается управляемой рулем. Кстати, именно на спринткарах сохранился редкий вид рулевого механизма, характерный для автомобилей начала XX века, с длинными продольными тягами, проходящими снаружи вдоль всего корпуса.

Самая забавная особенность спринткара — несимметричность. Все спринты проводятся на овалах против часовой стрелки, а значит, все повороты всегда левые. Узкий трубчатый каркас спринткара, посередине которого установлены двигатель и водительское кресло, располагается не точно между правыми и левыми колесами, а со смещением к центру поворота. На правые задние колеса спринткара, как правило, устанавливаются более широкие шины, чем на левые задние, а левая боковая панель антикрыла всегда выше правой.

Катастрофы — не главное

Представьте себя на месте пилота спринткара. Для постоянной езды в скольжении на заднем приводе вам потребуется постоянно отслеживать малейшие сигналы собственного вестибулярного аппарата, как опытному дрифтеру. При этом скорость движения будет напоминать скорее ралли, нежели дрифтинг — до 230 км/ч. Однако в отличие от ралли, где гонщик проходит спецучасток в гордом одиночестве, со всех сторон вас будут прессинговать соперники, готовые рисковать ради победы. Придется продумывать атакующую и оборонительную тактику на несколько шагов вперед, думать не только за себя, но и за соперников — ведь скользящая машина не поощряет поспешных решений.

Согласитесь, пилот спринткара достоин восхищения как за невероятные водительские навыки, так и за незаурядную смелость и силу воли, способность занять место в тесном кокпите даже после серьезной аварии. Гонки спринткаров — это прежде всего драматичное состязание сильных гонщиков, которое гораздо интереснее столкновений и переворотов. Истинные поклонники этого вида спорта всегда болеют за то, чтобы каждый пилот добрался до финиша и продемонстрировал настоящую спортивную борьбу.

Статья опубликована в журнале «Популярная механика» (№7, Июль 2007).