Водомерка скользит по воде, подобно конькобежцу, удерживаясь на поверхности благодаря небольшой массе и несмачиваемым волоскам на ногах. А представьте, что у водомерки не лапки, а… колеса! И на этих колесах пятиметровое механическое насекомое с огромной скоростью несется по витиеватому каналу-трассе перед трибунами, заполненными зрителями. Добро пожаловать на гонки болотных багги!
Гонки болотоходов: машины, бегущие по волнам

Трижды в году небольшой флоридский городок Нейплс заполняется фанатами. Они съезжаются со всех уголков страны, приплывают с соседних Багам и даже из Мексики. Трибуны вокруг искусственных каналов заполняются, и на водогрязевую трассу то ли выезжают, то ли выплывают диковинные устройства, известные как болотные багги. При этом ни к классическим болотоходам, ни к обычным багги они не имеют почти никакого отношения.

Спортивный болотоход представляет собой длинную, похожую на таксу машину. Ее задние колеса — большие, почти двухметрового диаметра, с рисунком протектора, напоминающим скорее гребное колесо, чем автомобильную покрышку. Передние — легкие, узкие, сугубо для поддержания носовой части. А между колесами расположены водные лыжи. Такая конструкция обусловлена трассой, искусственно подтопленным змеистым каналом глубиной примерно 1,5 м с двумя более глубокими участками. Колеса болотного багги отталкиваются от грязевого дна, а лыжи позволяют машине мчаться «по воде», создавая эффект водомерки, и на скорости преодолевать глубокие места. Ведь настоящее болото может пройти только болид, способный лететь по его поверхности, — и багги летят, летят, летят.

Водомерная родословная

Западное побережье Флориды покрыто болотами. Здесь много мелких озер, речушек, а вода густо пронизывает территорию штата на 60 км вглубь (вся ширина Флориды едва ли достигает 240 км). Сегодня территория частично осушена, частично застроена, но в 1930-х тут разворачивались богатые охотничьи угодья. Самой популярной зоной рыболовства и охоты был округ Коллиер и зона — ныне охраняемая как национальный парк — Эверглейдс, заболоченный тропический биом, известный, в частности, гигантским болотом Биг-Сайпресс. Для передвижения по небезопасным просторам Коллиера местные умельцы из подручных средств мастерили всевозможные самоходки, получившие общее название «болотные багги». Изобретателем этой машины традиционно считается житель Нейплса Эд Фрэнк, первым построивший что-то подобное на базе Ford T в 1918 году. С течением лет практически каждый местный охотник или фермер имел по болотному багги собственной конструкции. Каждый год за неделю до открытия нового охотничьего сезона охотники начинали готовить свой багги к работе — перебирали, проверяли, смазывали, красили в камуфляж, паковали амуницию. Охотничий выезд мог занять несколько недель — и багги должен быть готов к такому испытанию.

В 1943 году кому-то пришло в голову помериться своим техническим шедевром с соседями, и около десятка местных охотников провели первые гонки на диковинных экипажах. Количество участников год от года росло, и в 1949-м соревнования, уже собиравшие зрительскую аудиторию, получили официальный статус. В Нейплсе прошел парад участников, и 12 ноября первую в истории Swamp Buggy Race выиграл некто Джонни Джонс. К 1950-м годам странные гонки в Нейплсе начали показывать по местному телеканалу, а первоначальный призовой фонд из патронов и индюшачьих тушек, собираемый по сусекам, заменили денежные гонорары.

Уже в 1960-х появились первые багги, построенные специально для гонок и не имеющие функционального назначения, затем заездов стало несколько, стали проводиться «окологоночные» шоу, и теперь Swamp Buggy Race — это большой технико-спортивный праздник, собирающий десятки тысяч зрителей. Но, что интересно, нигде, помимо Флориды, подобных гонок по‑прежнему не существует. Водомерка-эндемик остается эндемиком.

Братья, но не близнецы

Сегодня в болотных заездах принимает участие несколько классов багги, которые можно условно разделить на две группы. Первая группа близка к классическим машинам 1940-х. В принципе, это джипы-болотоходы на массивных колесах (23.1 x 26 R2) — подобные вездеходы используются не только в гонках, но и по прямому назначению — для преодоления болот Эверглейдса. Самый известный производитель таких багги — фирма Swamp Buggies of Florida. Типичный флоридский болотный багги — это 5−6-местная открытая платформа с вынесенным вперед и размещенным по центру «пультом» водителя. Мощность двигателей подобных болотоходов иногда превышает 500 л.с., а изготавливаются они пусть и на стандартных шасси, но на заказ, с индивидуальным дизайном. Их гоночные собратья (собственно, класс jeep) значительно компактнее и легче, рассчитаны они обычно на двух человек, водителя и штурмана, и напоминают легкие внедорожники полувековой давности — скажем, классический «Виллис». Их колеса ограничены диаметром в 101,6 см, а корпус должен быть взят от любого серийного внедорожника американского производства. Чаще всего используются корпуса Jeep Wrangler.

Но в первую очередь зрелищность гонкам придают специальные гоночные багги — классов pro-modified, modified 4wd, V8 super stock и других. Это настоящие болиды, способные развивать по заболоченной трассе сумасшедшие скорости. Внешне это напоминает водную «Формулу-1», в том числе и по страшной красоте аварий.

Багги самого эффектного класса pro-modified оснащены двигателями объемом не более 485 см3 и ограничены буквально по считаным параметрам — по материалам ряда элементов, а также по диаметру заднего колеса (не более 188 см), при этом переднее колесо может быть вообще любого диаметра. Всего технические правила к этому классу включают в себя 11 пунктов и занимают менее страницы (сравните с примерно 500-пунктным фолиантом для «Формулы-1»).

Во многом именно это и обусловливает зрелищность состязаний. Болотные багги сами по себе эффектны, но относительная свобода в техническом регламенте позволяет командам придавать своим болидам диковинные формы, украшать их эффектными декоративными элементами и вообще творить различные дизайнерские непотребства. Потому что шоу — превыше всего.

Вперед, на трассу!

Сегодня знаменитые гонки болотных багги проходят на трассе Florida Sports park — сюда соревнования переместились в 1986 году. Выросло и количество гонок: до 1975 года была всего одна, в 1975—1990 годах — две, а сегодня — целых три. Причем эти три этапа объединены в чемпионат, носящий гордое название «Кубок мира», пусть и принимают участие в нем по большей части американцы.

Рекорд трассы на сегодняшний день составляет 48,75 секунды — его в 2000 году установил Брайан Лэнгфорд на багги «Резиновый утенок». Для сравнения: в младшем классе jeep рекорд трассы составляет 2 минуты 28,65 секунды — значительная разница, не так ли? В первом случае средняя скорость пилота составила 118 км/ч — кажется, что не так много. Но ведь эти машины все-таки не летят по поверхности воды, а движутся по заболоченной местности и в определенной мере являются вездеходами. Попробуйте представить себе болотоход, мчащийся со скоростью почти 120 км/ч!

Если вы когда-нибудь заедете в жаркую Флориду, постарайтесь, чтобы ваш визит пришелся на ноябрь, январь или март. У вас будет отличный шанс посмотреть на единственные в мире гонки болотоходов. Которые по зрелищности не уступают «Формуле-1» — а то и превосходят ее!

Болотные багги класса pro-modified:

Грязевые ванны В 1957 году гонщик Герберт Маккарри, во второй раз выиграв Swamp Rally Race, в порыве радости подхватил на руки выбранную накануне королеву красоты, «мисс Болотное Багги», разряженную в парадное бальное платье для чествования победителя, и свалился вместе с ней прямо на трассу, причем упал точно в один из двух намеренно углубленных и особо грязных участков. В следующем году он повторил тот же трюк целенаправленно. С тех пор победитель гонки в обязательном порядке поднимает королеву красоты в полном парадном облачении и прыгает с ней в грязь — эта добрая традиция не изжила себя за полвека и называется Swamp Buggy Queen’s Annual Mudbath («Ежегодная грязевая ванна королевы болотных багги»).

Звезды болотных гонок Фото Багги Barefoot пилота Бобби Уильямса.
Есть в болотных гонках и свои звезды — не хуже Себастьяна Феттеля. Например, Леонард Чессер выигрывал этапы Swamp Buggy Race целых 26 раз в период с 1970 по 2008 год! Более того, Чессеры — это целая династия болотных гонщиков. Эдди, Лонни, Глен, Эми — многочисленные дети и племянники Леонарда тоже успешно выступают в Swamp Buggy Race.

Статья «Гонки водомерок» опубликована в журнале «Популярная механика» (№9, Сентябрь 2014).