Подрядчики NASA работают над проектом верхних ступеней ракет-носителей, конвертируемых после запуска в обитаемые орбитальные станции. Впервые эту идею высказал Вернер фон Браун, американский конструктор и визионер, член НСДАП с 1937 года.
NASA возвращается к идее фон Брауна о космических станциях

На прошлой неделе в блоге одного из подрядчиков NASA, компании NanoRacks появилось сообщение о подписании контракта на строительство Ixion — коммерческой обитаемой космической станции, которую можно прямо на орбите собрать из отработанной верхней ступени ракеты-носителя. Сумма контракта между NASA и NanoRacks составила 10 миллионов долларов.

Совместно с компанией United Launch Alliance (ULA) NanoRacks работает над разработкой систем запуска такой станции, а компания Space Systems Loral готовит роботизированные системы, которые будут использованы в будущей станции. Первым этапом проекта станет превращение верхней ступени ракеты Centaur в обитаемый модуль, пристыкованный к МКС.

По всей видимости, в NASA собираются сделать МКС последним подобным проектом, существующим на государственные средства; следующие космические станции должны стать частными.

Идея превращения отработанных ракет в орбитальные станции приписывается одному из создателей американской космической программы Вернеру фон Брауну, конструктору ракет, в том числе первых баллистических, а до начала работы в NASA — штурмбаннфюреру СС. В версии фон Брауна план выглядел так: с космодрома с небольшой разницей во времени стартуют две ракеты, одна с экипажем, другая без. После того, ракета-носитель, летящая без экипажа, доставляет груз по назначению, вторая ракета доставляет к ней людей и оборудование, необходимое для превращения топливных камер верхней ступени ракеты в обитаемое пространство маленькой космической станции. Идея была реализована в 1977 году: из топливного бака ракеты Saturn IB откачали жидкий водород, покрыли теплоизоляцией, и установили системы жизнеобеспечения и научное оборужование. За время работы станции Skylab на ней побывало три отряда астронавтов. План NanoRacks практически ничем не отличается от идеи фон Брауна.