Станция «Кассини» с 2004 года проделала огромную работу, но теперь близится конец ее жизни. У «Кассини» кончается топливо, а потому ученым НАСА надо решить, какие похороны ей устроить, и вчера они поделились планом операции под названием «Торжественный финал» и даже опубликовали видео с симуляцией запланированной катастрофы.
Видео последнего полета станции «Кассини»

«Кассини» сделает несколько маневров, выйдя на орбиту между Сатурном и его кольцами, после чего нырнет прямо в атмосферу планеты, где и погибнет.

Кажется, что это не слишком подходящий конец для столь важного корабля, но ученые хотят избегнуть случайного столкновения «Кассини» с одним из спутников Сатурна. Некоторые из этих спутников, вроде Энцелада с его подземными океанами или Титана с метановыми озерами и реками, потенциально могут быть домом для примитивной внеземной жизни, и мы не можем себе позволить заразить ее микробами с «Кассини».

Вместо этого в ходе «Торжественного финала» станция безопасно сгорит в атмосфере Сатурна, но сначала совершит 22 пролета в узком пространстве между Сатурном и его кольцами, чего никто и никогда не делал раньше. В ходе этого процесса «Кассини» соберет невероятное количество информации, которое, возможно, перевернет наше представление о Сатурне.

Такая миссия сопряжена с большим риском, именно поэтому НАСА ждали до последнего, прежде чем к ней приступить. Материал с колец Сатурна постоянно падает к поверхности планеты, и при таких скоростях, с которыми путешествует «Кассини», даже частичка размером с песчинку может серьезно повредить станцию, уничтожить инструменты или же вообще полностью уничтожить корабль.

НАСА надеется, что такого не случится, и текущие знания о Сатурне и его кольцах дают прогноз, что «Кассини» выдержит, но даже если аппарат потеряют, то его обломки все равно упадут на Сатурн, как задумано.

В ходе последней миссии «Кассини» сможет сфотографировать отдельные камни, составляющие кольца Сатурна, изучить атмосферу планеты и ее магнитные поля, выяснить, насколько глубоко простираются бури, бушующие в ее атмосфере. Последний маневр станция совершит 15 сентября 2017 года.