НАСА наконец завершило установку на МКС аппарата SAGE III, чья задача заключается в отслеживании уровня озонового слоя, закрывающего Землю от смертоносной солнечной радиации. Несмотря на то, что за последние годы озоновый слой начал постепенно восстанавливаться, дыры в нем могут нанести человечеству серьезный вред.
SAGE III: аппарат НАСА теперь сканирует озоновый слой Земли с борта МКС

Если вы когда-нибудь задумывались о том, как там поживает озоновый слой Земли, то не волнуйтесь — НАСА следит за ним с особой бдительностью. Спустя две недели после запуска на орбиту зонда размером с холодильник, космическое агентство присоединило его к МКС. Аппарат называется SAGE III (Stratospheric Aerosol Gas Experiment III), и его миссия заключается в изучении «солнцезащитного экрана Земли», слоя озона, расположенного в верхних слоях нашей атмосферы. Для человечества и жизни на Земле в целом, озон имеет решающее значение, поскольку он защищает нас от вредного ультрафиолетового излучения, которое непрерывно бомбардирует нашу планету.

Тридцать лет назад британские ученые обнаружили в озоновом слое большую дыру. Вернее, то, что они нашли, носит название «региона исключительно обедненного озона». Дыра была не единственной заботой, поскольку озоновый слой со временем все истончался. «Озон был бы для Земли глобальной потерей», говорит Чарльз Хилл, научный сотрудник SAGE III в исследовательском центре NASA Langley. Мировые правительства, по всей видимости, не слишком увлеклись идеей о том, что солнце пагубно влияет на граждан. В 1987 году в замечательном страны во всем мире подписали соглашение, получившее название Монреальский протокол, призванное остановить дальнейшее разрушение озонового слоя. В конечном итоге, соглашение было ратифицировано 197 странами.

Главными «врагами» озона являются химические соединения, называемые хлорфторуглеродами, которые обычно встречаются в лаках для волос, холодильниках и других предметах домашнего обихода. Когда эти химикаты попадают в озоновый слой, после серии реакций молекулы свободного слоя разрушают озон, тем самым лишая Землю защиты. К счастью, Монреальский протокол постепенно запретил использование хлорфторуглеродов в промышленности и производстве.

SAGE III во время лабораторных испытаний SAGE III во время лабораторных испытаний

Тем не менее, озоновый слой не прекратил истончаться до 1997 года. Сейчас он постепенно восстанавливается и, по оценкам экспертов, уже вернул себе примерно половину потерянного к середине века озона. Вот здесь на сцену и выходит SAGE III. Вместе с МКС, аппарат будет совершать 16 облетов вокруг Земли в сутки, причем его основная цель — восходы и закаты. SAGE III отмечает то, как солнечный свет рассеивается и поглощается ярко освещенным контуром атмосферы, благодаря чему ученые НАСА смогут измерить уровень озона в разных частях неба по всему земному шару.

Предшественник SAGE III, SAGE II, прекратил работу порядка 10 лет назад, и его функцию временно взяли на себя другие приборы на Земле и в космосе. Теперь наблюдения станут гораздо более точными: по словам Хилла, SAGE является «золотым стандартом» в вопросах измерения уровня озона, поскольку он очень и очень точен. Такая предосторожность не лишена смысла, поскольку даже 1% истончение озонового слоя может привести к четырехкратному (!) увеличению риска развития рака кожи. Но сможем ли мы полностью избежать воздействия озоновых дыр, пока наш «защитный экран» постепенно восстанавливается? К счастью, большая их часть сезонно формируется над Южным полюсом, вдали от подавляющего большинства мест обитания человека. Но если вам случится попасть в такую зону, будьте осторожны и примите все необходимые меры.

Для тех, кому интересны подробности, существует возможность наблюдать за развитием событий здесь. Хилл напоминает, что жизнь на Земле была бы невозможна без озонового слоя, а тот — без жизни. Молекулы озона состоят из тех атомов кислорода, и именно фотосинтезирующие организмы создают эти «строительные блоки». В свою очередь, сам слой предотвращает полную стерилизацию поверхности Земли солнечной радиацией и не дает ей превратиться в безжизненную скалистую пустошь.