В 2020 году НАСА планирует отправить на Марс ровер, чья миссия заключается в сборе образцов почвы и пересыла их на Землю, где ученые проведут анализ на предмет наличия следов органической жизни. Сейчас ученые обсуждают, какая именно область Марса лучше всего подходит для сбора образцов, и научное сообщество разделилось на два противоборствующих лагеря.
Марсианская миссия 2020: куда полетит ровер НАСА

Ученые, исследующие Марс, уже давно объявляли, что кратер Джезеро (Jezero) и три других области являются наиболее перспективными претендентами на исследование, которое проведет ровер, запуск которого запланирован на 2020 год. Как и следовало ожидать, в качестве основных претендентов были выдвинуты Джезеро и северо-восточная часть плато Большой Сырт. Но вместо того, чтобы рассмотреть остальные два варианта, кратер Эберсвальде и Долину Мавра, команда из Коламбиа Хиллс, которая уже занималась ровером Spirit и планирует осуществить запуск еще одного аппарата, выбрала себе третью цель. Но в чем причина такого решения?

Джезеро расположен прямо в дельте древней марсианской реки. Он — цель номер один, поскольку ученые надеются найти в его окрестностях хотя бы следы марсианских органических молекул, если таковые существовали. 172 ученых на заседании в Монровии, Калифорния, провели дебаты о достоинствах и недостатках возможных целей будущей миссии, взвесив все аз и против. Одни настаивают на выборке древних дельт (одна из которых прямо сейчас изучается ровером Curiosity), другие предпочитают отправить ровер на исследование горных пород, которые скорее всего сформировались в горячих источниках и таким образом могли сохранить в себе следы подземной и почвенной жизнедеятельности.

Большой Сырт стал кандидатом номер два, что тоже неудивительно, ведь северо-восточная часть плато богата карбонатами, солями, которые образуются преимущественно в глинистой почвы, которая сама по себе является маркером того, что в древности там располагались гидротермальные источники. И Джезеро, и Сырт достаточно близки к выходу старых вулканических пород, еще одной важной цели миссии, которая заключается в сборе образцов и, в случае успеха, доставки их обратно на Землю. Кратер Эберсвальде, по соседству с которым тоже располагается дельта реки, стал кандидатом номер три, а Долина Мавра, еще один потенциальный регион с высокой геотермальной активностью — кандидатом номер четыре. Мнения разделились.

Карта потенциальных зон исследования марсианской поверхности Белыми точками обозначены места, где уже побывали роверы, а черными — предполагаемые цели миссии 2020 года

Мунир Хумаюн, ученый-планетолог из Государственного Университета Флориды, рассказал на встрече, что путешествие к Джезеро станет одним из самых наглядных исследований по обнаружению органической жизни в поверхностных слоях Марса. «Если мы не найдет биомаркеров в этом районе, то можно с уверенностью утверждать, что на поверхности Марса жизни не было вовсе», заявил Хумаюн.

В свою очередь, другая группа ученых настаивает на том, что порода, сформировавшаяся в древних горячих марсианских источников, может нести в себе следы подземной жизни. Бетани Эллман, ученый-планетолог из Калифорнийского технологического института в Пасадене, уверена, что Большой Сырт должен стать приоритетной целью экспедиции и что обнаружить следы жизни на Марсе проще всего именно в образцах подземной породы. На Земле жизнь можно найти повсюду, даже в экстремальных подземных условиях, а потому научное сообщество должно серьезно отнестись к этому вопросу, заявляет ученый.

Как бы то ни было, в настоящее время НАСА не уточняет, почему от двух последних кандидатов на исследование решено было отказаться. Миссия ровера, которая обойдется в $2 млрд (что является огромной суммой даже по меркам космического агентства), заключается в сборе 30 образцов почвы и породы (в форме небольших пластин), которые будут переправлены на Землю для анализа. Стратегия перелета «Марс — Земля» в настоящее время уточняется.