Прозвучавшие в понедельник предложения президента США по изменению финансирования NASA многих буквально шокировали. И действительно, новый бюджет в корне меняет привычные приоритеты американской космонавтики.

Первой жертвой изменений в финансировании пала «священная корова» NASA, программа развития пилотируемой космонавтики Constellation. Главным пунктом ее значилось возвращение к 2020 г. людей на Луну и создание там постоянно действующей базы: теперь на этих планах, видимо, можно поставить крест. К слову, в состав программы входили и такие многообещающие и бурно обсуждаемые проекты, как создание нового пилотируемого корабля Orion (мы писали о нем: «Новая форма для старого поколения») и семейства ракет-носителей AresНовенький»). Все эти проекты, видимо, закрываются.

По словам Белого дома, программа Constellation «слишком вышла из бюджета (на нее уже потрачено более 9 млрд — ПМ), слишком затянута по срокам и обладает низкой инновационностью, поскольку не требует развития критически важных новых технологий (…) она повторяет большинство достижений эры «Аполлонов», но с задержкой в 50 лет, что является совершенно непривлекательным подходом в области космонавтики, особенно в сравнении с некоторыми альтернативными вариантами».

Действительно, президент Обама был занят не только вычеркиванием пунктов из списка. Предложенные им меры позволяют сконцентрироваться на новых интересных проектах. Давайте же посмотрим, какие перемены ждут NASA — а значит, и нас, ввиду огромного влияния, которое имеет американское космическое агентство на всю мировую космонавтику.

Бюджет NASA на 2011 г. немного увеличится, с 18,7 до 19 млрд долларов, и планируется, что в последующие несколько лет он будет так же понемногу возрастать, чтобы за 5 лет составить в сумме чуть более 100 млрд.

Первый важный шаг, который должен быть реализован с помощью этих изрядных сумм — коммерциализация космических стартов. Финансы должны поддержать негосударственные компании и структуры в разработке средств выведения на орбиту грузов и людей, в том числе — доставки спутников в космос и грузов на МКС.

Предполагается, что с помощью коммерческого сектора полеты в космос станут куда более обычным делом, позволить которое смогут себе не только отдельно взятые миллионеры, но и широкие слои среднего класса. Это, в свою очередь, даст мощный толчок дальнейшему освоению околоземного пространства, уже почти без участия NASA, которое сможет сконцентрироваться на более далеких горизонтах.

Второе (впрочем, мы упоминали об этом, как о слухе, в нашей еженедельной сводке «Новости космонавтики») — продление миссии самой космической станции. До сих пор все остальные страны-участницы проекта не просто согласились с необходимостью и логичностью этого шага, но все вместе «уговаривали» согласиться на это и главного донора проекта, NASA. Теперь вопрос, видимо, снят. В ближайшие 5 лет NASA потратит на поддержание МКС 6 млрд долларов, из которых 500 млн — в 2011 г.

Еще более внушительная сумма — 7,8 млрд на 5 лет — предусмотрена на «создание и развитие новых технологий», критически важных для дальнейшего развития космонавтики. Приводятся и примеры подобных технологий — например, закрытые самодостаточные системы жизнеобеспечения для длительных пилотируемых миссий, которые позволят обходиться без больших запасов воды, воздуха и других ресурсов.

Кроме того, планируется заняться проработкой вопроса о создании на орбите своего рода «заправочных станций» (вместе с технологиями автоматической стыковки): пристыковываясь к ним, космические аппараты смогут пополнять запас топлива и продолжать свою миссию. Еще один вид перспективных технологий, названных Белым домом — создание надувных орбитальных модулей. Простые и дешевые в доставке, они будут разворачиваться на месте и предоставят отличную основу для развития разнообразной орбитальной инфраструктуры.

Планируется, что подобными решениями NASA займется не в одиночку, а софинансируя некоторые коммерческие проекты таких известных компаний, как Bigelow Aerospace, Orbital Sciences и SpaceX. Впрочем, эта тенденция в работе NASA была замечена и раньше (читайте: «"Частники» на орбите"). Стоит напомнить, что SpaceX и Orbital Sciences уже получили от NASA 3,5 млрд на создание космического «грузовика» для доставки грузов на МКС.

Среди других перспективных технологий, на которые обращает внимание администрация Обамы, — новые двигательные системы для космических аппаратов, системы, которые обеспечат более скоростное, безопасное и экономичное передвижение для будущих пилотируемых миссий. «Представьте, что путешествие к Марсу займет несколько недель, а не более года, как при существующих решениях, — говорит один из руководителей NASA Чарльз Болден (Charles Bolden), — такие системы позволят людям свободно чувствовать себя во всей внутренней Солнечной системе, осваивать Луну, Марс и астероиды».

Что касается развития космонавтики дальше за пределами околоземной орбиты, новый бюджет NASA предлагает поддержку исследований и разработок для создания новой тяжелой системы запуска и требуемых для этого технологий. Впрочем, поддержка эта выглядит довольно абстрактной: не предусмотрено ни сроков, ни каких-либо иных требований к новому носителю.

Интересно, что Белый дом, по сути, поддержал так называемый «Гибкий путь» (Flexible Path) развития пилотируемой космонавтики, предложенный небезызвестной Комиссией Августина, которая в прошлом году проводила независимую экспертизу соответствующих программ NASA.

«Гибкий путь» подразумевает отказ от планов (впервые появившихся в годы правления администрации Буша) скорейшего возвращения на Луну в ущерб программам исследования околоземных объектов, освоения околоземного пространства и точек Лагранжа (или точек либрации — о том, что это за области космоса и почему интересны, читайте: «Большое зеркало»). Именно они теперь рассматриваются в качестве первых шагов, которые должны предшествовать любым миссиям по освоению Луны, а позднее — и Марса.