Впервые прототипу космического лифта удалось подняться на достаточную высоту по тросу, используя энергию лазера.

Построение «космического лифта» — тонкого, но прочного троса, который соединил бы поверхность Земли с орбитой, совершило бы революцию в освоении космоса. Интересно, что его не понадобится крепить вверху к чему-нибудь прочному: центробежная сила, возникающая от вращения планеты, удержит трос лучше любой платформы или крюка. А подъем грузов по такому лифту будет стоить сущие копейки, хотя сооружение самой установки и обойдется, судя по всему, отнюдь не дешево.

Впрочем, главные препятствия для создания подобного инженерного чуда — отнюдь не финансовые, а технологические. Помимо создания новых материалов, требуется разработать подходящую систему самого подъемника, начиная от энергообеспечения и заканчивая движущим механизмом.

Чтобы стимулировать разработки в этой области, NASA предложило 2-миллионный приз, который получат победители конкурса Power Beaming Challenge. В рамках его на скорость подъема по вертикальному тросу состязаются прототипы космических лифтов, приводимые в движение энергией, которая должна передаваться без проводов.

Соревнования эти проводятся ежегодно уже с 2005 г., и лишь в нынешний раз у них появился победитель. До сих пор ни одному проекту не удавалось даже уложиться в минимальное время, объявленное организаторами соревнований. Напомним, что условия их мы уже объясняли в статье, посвященной команде, которая парой лет до того чуть-чуть не дотянула до заветной награды («Лифт не работает») — на высоту 100 м надо подняться примерно за 50 с (скорость подъема должна составлять около 2 м/с). Теперь же это удалось, а значит — фантастический проект космического лифта стал на шаг ближе к реальности.

Победителем стала американская компания LaserMotive. Как и другие аппараты, участвовавшие в конкурсе, ее проект получает энергию через солнечные батареи, подсвечиваемые с земли мощным инфракрасным лазером. На прошлой неделе этот прототип лифта с успехом вскарабкался на 900-метровый трос, свешенный с борта зависшего грузового вертолета.

На подъем ему понадобилось около 4 минут: средняя скорость составила 3,7 м/с — более того, на повторной демонстрации аппарат продемонстрировал скорость подъема уже 3,9 м/с. На фоне полной неудачи, которая ждала обе конкурирующие команды, участвовавшие в демонстрации и не сумевшие даже и просто взобраться на нужную высоту, проект LaserMotive выглядит более чем достойным победителем — и принес своим создателям 900-тысячную часть приза от NASA.

Куда же делись оставшиеся 1,1 млн, выделенные в качестве награды? Заполучить их сложнее — по условиям соревнований, их получит проект, который сумеет достичь скорости подъема больше 5 м/с. А будет ли лифт — даже неважно: созданные в процессе технологии беспроводной передачи энергии пригодятся в любом случае.

По информации New Scientist Space