После всенародного конкурса американские ученые определились с названием своего нового марсохода — Curiosity. Рассмотрим предстоящую миссию в целом.

Представьте, что где-нибудь на антресолях, среди всякого хлама случайно обнаружился дневник вашей покойной прабабушки. Вы сдуваете с него многолетнюю пыль и с интересом погружаетесь в прошлую жизнь — да, пыль порой покрывает крайне любопытные вещи! И скоро очередная марсианская миссия смахнет пыль с камней Красной планеты и заглянет в ее прошлое. Аппарат Mars Science Laboratory, недавно получивший окончательное официальное имя Curiosity («Любопытство»), готовится в 2011 г. начать «чтение дневников» Марса.

Ровер довольно велик в сравнении со своими собратьями — размером с малолитражный автомобиль. Передвигаясь по каменистой и пустынной поверхности, Curiosity будет не просто сдувать пыль с местных камней, но и буквально испарять некоторые из них, чтобы проанализировать состав образовавшейся смеси газов. Само собой, параллельно будет вестись качественная фото- и видеосъемка, и так далее.

Джой Крисп (Joy Crisp), одна из участников проекта Curiosity, поясняет: «Задачей его будет поиск органических соединений, химических «кирпичиков» жизни. Мы по-прежнему хотим удостовериться, была ли когда-либо, а возможно, и остается ли сегодня планета подходящей для существования какой-либо жизни».

В этом смысле камни местных пород служат великолепными естественными «летописями». В некоторых случаях они способны миллиардами лет сохранять в своей структуре и составе свидетельства о том, что некогда они имели контакт с некоторыми органическими соединениями. В других они расскажут о климате в далеком прошлом, о наличии воды, ее кислотности и солености.

После легендарных уже близнецов-марсоходов Spirit и Opportunity (об их беспримерном подвиге читайте: «Неубиваемые»), Curiosity — первый их и ближайший последователь. Разумеется, аппарату непросто будет поддержать реноме невероятной надежности, которую продемонстрировали роверы.

Зато он будет крупнее, способен передвигаться дальше, на борту его разместится куда больше инструментов и датчиков, а его рука-манипулятор будет больше и точнее. А главное — энергию он будет получать из небольшого ядерного реактора и не будет зависеть от погодных условий — вечного проклятия марсоходов Spirit и Opportunity. Питаясь от солнечных батарей, они постоянно страдают от их запыления, а пылевые бури, часто свирепствующие на планете, надолго скрывают от роверов бесценный свет. С энергией у Curiosity все будет в порядке.

Даже посадку новый аппарат будет совершать по‑новому. Spirit и Opportunity, защищенные воздушными подушками, размещались на макушке спускаемого модуля, оснащенного в основании надувными шарами — и после удара о поверхность Марса и нескольких прыжков на манер огромного мяча осторожно съехали по выдвижному мостику. Curiosity же сядет с помощью модуля Sky Crane («Небесный кран»), который осторожно опустит аппарат на тросах.

Впрочем, главное отличие Curiosity от его предшественников — в том, что они не были полноценными аналитическими лабораториями, а представляли собой более наблюдателей. А новый аппарат сумеет прямо на месте самостоятельно проводить довольно сложные проверки и анализы проб.

Датчики, расположенные на «мачте» марсохода будут вести поиск наиболее интересных целей для изучения. К примеру, здесь планируется разместить довольно мощный лазер, способный «навестись» на нужный камень и даже испарить крохотный его фрагмент. При этом небольшая часть материала породы на короткое время превращается в плазму, анализируя спектр которой Curiosity сможет в целом установить состав камня, даже не приближаясь к нему, с расстояния до 9 м. Ученые надеются, что такой механизм позволит им существенно расширить наши знания о минералогии Красной планеты, классифицировать все встреченные аппаратом минералы, льды, органические молекулы, не слишком часто сворачивая с намеченного маршрута движения. Здесь же, на «мачте» крепится фото- и видеокамера высокого разрешения MastCam.

Роботизированный манипулятор-рука несет собственный набор полезных инструментов. В частности, рентгеновский спектрометр APXS позволит изучить состав марсианской пыли, грунта, камней. Съемкой «с руки» займется цифровая фотокамера MAHLI, которая параллельно будет служить и аналогом увеличительного стекла, позволяя в деталях рассматривать структуру и текстуру заинтересовавших геологов фрагментов.

«Нос» аппарата будет располагаться внутри его основной части. Инструмент SAM имеет выходящие наружу отверстия, через которую с помощью вентиляторов он забирает ту разреженную смесь газов, которая зовется марсианской атмосферой, и ведет ее анализ. Возможно, когда-нибудь он зафиксирует метан, который так интересует ученых. А почему — мы рассказывали в заметке «Дело о пропавшем метане».

По информации NASA