В конце прошлой недели состоялись первые — и, пожалуй, самые важные — летные испытания новой американской ракеты, которая будет обслуживать полеты к Луне и к Марсу. Все прошло успешно, хотя в этой бочке меда все равно найдется внушительная ложка дегтя.

Запуск этот был особенно интригующим на фоне проблем, с которыми сталкиваются разработчики нового носителя (читайте о них: «Хромоногий Ares») и которые уже заставили многих специалистов предлагать собственные альтернативные проекты («Ракетные альтернативы»). Ударил по нервам и перенос старта, который несколько раз откладывался из-за плохой погоды. Но вопреки скептицизму, испытание состоялось, и прошло оно в целом успешно.

Напомним, что испытанный Ares I-X — беспилотный прототип будущей легкой версии ракет семейства Ares, которые должны прийти на смену устаревшим «шаттлам». Эта версия возьмет на себя регулярные орбитальные рейсы, в том числе к МКС, тогда как более тяжелые ракеты должны будут доставлять людей и технику к Луне и даже на Марс.

Первый испытательный старт прошел на мысе Канаверал в четверг. Глава Космического центра имени Кеннеди Боб Кабана (Bob Cabana) поделился с журналистами: «Не могу даже сказать, насколько я горд. Это было невероятно, это было зрелищно. У меня просто слезы навернулись на глаза». Ему вторит руководивший запуском Эд Манго (Ed Mango): «Только подумайте, что мы только что сделали. Мы готовились к самому первому запуску, и все было настолько отработанным, что проблемы были только в погоде. Работа проделана фантастическая».

Действительно, прототип успешно достиг запланированной суборбитальной высоты, несмотря на мощную грозу, которая свирепствовала на мысе Канаверал накануне. По оценке специалистов, поблизости от стартовой площадки ударило около 150-ти молний, так что инженерам пришлось тщательно обследовать Ares I-X перед запуском. Никаких серьезных повреждений обнаружено не было, старт состоялся. Ракета поднялась на 45 км, после чего на парашютах мягко приводнилась в Атлантике.

Впрочем, нельзя забывать о том, что запущен был лишь прототип, включавший лишь реальную первую (твердотопливную) ступень будущей ракеты, состоящую из четырех сигарообразных сегментов, а также «куклу» пятого сегмента на верхушке. Кроме того, Ares I—X вв.ключал макет верхней ступени и обитаемой капсулы — всего в высоту конструкция достигает 100 м, что делает Ares самыми длинными ракетами в мире и вызывает массу нареканий к их разработчикам.

Спустя примерно 2 минуты после взлета сегменты успешно разделились, после чего первая ступень (которая, по задумке, должна быть многоразовой) раскрыла парашюты и начала мягкое снижение в океан. И тут-то начались проблемы.

Лишь некоторое время спустя чиновникам NASA пришлось признать, что полет прошел, все-таки, не идеально. Точнее говоря, трудности возникли как раз во время приводнения 1-й ступени носителя. После осмотра ступени, плывущей в водах Атлантики ступени, выяснилось, что помимо обычных повреждений, связанных с воздействием высокой температуры, ее топливный бак подвергся ударному воздействию и деформировался.

Оказалось, что 2 из 3 парашютов не раскрылись: один сумел сделать это лишь частично, а второй после раскрытия «схлопнулся». В итоге скорость падения ступени не была погашена до безопасной величины. Стоит сказать, что проблемы с этой парашютной системой обнаруживались и раньше, но последние тесты прошли идеально («Проверка торможения»), что вызвало, кажется, излишний энтузиазм у ее разработчиков.

Все это не добавляет ясности в и без того туманную картину будущего новой американской ракеты. Даже несмотря на успешный первый полет.

Прежде всего надо сказать, что Ares I планировался для замены «шаттлов» в обслуживании полетов к МКС. Однако сложности в проектировании позволяют предсказывать завершение ее разработки не ранее 2017 г. — а по текущим договоренностям, сама станция должна проработать лишь до 2016 г. Существуют и другие трудности, связанные с технологическими решениями — так что даже президент США, по слухам, приступил к изучению возможностей создания альтернативных ракетных систем.

По информации Space.Com