Говоря о космическом успехе, мы, как правило, имеем в виду, что очередной везунчик заработал астрономическую сумму и сколотил состояние. Чуть реже под этим подразумеваются всемирная известность и вселенская популярность (видимо, предполагается, что братьев по разуму у нас во Вселенной нет). И наконец, в последнюю очередь автору этого выражения пришло бы в голову, что человек может в буквальном смысле подарить космос всем желающим, как это сделал конструктор Берт Рутан

Первый пассажирский космопорт планируется построить в штате Нью-Мексико

Космический проект компании Virgin Galactic, завоевавший безусловное лидерство среди всех венчурных предприятий мира по количеству упоминаний в прессе, принято ассоциировать с именем Ричарда Брэнсона. Действительно, благодаря предпринимательскому чутью сэра Ричарда космический туризм стал ближе к народу как минимум лет на десять. И все же претворением в жизнь идеи суборбитального космического туризма в столь сжатые сроки мы обязаны именно Берту Рутану. Рутана называют вторым величайшим инноватором от авиации. Первым был Гуго Юнкерс, создатель цельнометаллического самолета. В восемь лет Берт построил действующую модель самолета собственной конструкции, в 16 — совершил первый самостоятельный полет в качестве пилота. В биографии Рутана с самого начала наметились две параллельные линии. С одной стороны, он получил блестящее образование авиаконструктора и его карьера шла как по маслу: Берт работал инженером, а затем и руководителем в крупнейших испытательных центрах США. С другой стороны, в свободное от работы время он мастерил в своем гараже самолеты, не похожие ни на один летательный аппарат в мире. Как только монстры Рутана начали летать, он основал собственную компанию и с тех пор производил крайне необычные самолеты. Например, трехфюзеляжный Voyager, на котором его брат Дик и пилотесса Джина Игер совершили первый в мире кругосветный перелет без посадок и дозаправок, преодолев более 42 000 км. Неудивительно, что именно Берту Рутану удалось выиграть X-Prize — денежный приз в $10 млн, обещанный миллиардером Питером Диамандисом первой частной компании, которой удастся сконструировать пилотируемый космический аппарат и дважды слетать на нем в космос с перерывом не более двух недель. Сконструированный Рутаном многоразовый корабль воздушного старта SpaceShipOne, доставленный самолетом-носителем White Knight («Белый рыцарь», также конструкции Рутана) на высоту свыше 15 км, дважды достиг отметки в 100 км над землей, которая считается формальной границей космоса. В настоящее время Берт работает над коммерческой версией пассажирского корабля SpaceShipTwo в рамках проекта Virgin Galactic.

Экскурсия в космос будет выглядеть так. Пассажиры разместятся в восьмиместном космическом корабле, прикрепленном к самолету-носителю White Knight Two. На высоте 15 км космический корабль отделится и включит гибридный ракетный двигатель с твердым топливом и жидким окислителем. За считаные минуты аппарат разгонится до 4000 км/ч, втрое превысив скорость звука. Затем тяга выключится, и пассажиры погрузятся в невесомость и глубокую тишину космоса. Набор высоты будет некоторое время продолжаться по инерции. На высоте свыше 100 км подъем сменится падением под действием силы тяжести. Спустя несколько минут пилоты предложат пассажирам вновь занять свои места в креслах и пристегнуть ремни. SpaceShipTwo изменит углы установки крыльев и хвостового оперения, приступив к мощному аэроторможению. На этом этапе пассажиров ждут перегрузка и незабываемые шумовые эффекты. С высоты нескольких километров корабль спланирует вниз и зайдет на посадку.

В ближайшее время Virgin Galactic планирует совершить 50−100 пробных стартов SpaceShipTwo. Первые коммерческие запуски намечены на 2011 год.

Статья «» опубликована в журнале «Популярная механика» (№9, Сентябрь 2009).