На авиасалоне во Франции подписан контракт на создание необычного космического аппарата для возвращения с орбиты.

Итальянское отделение европейского консорциума Thales Alenia Space получило задание на разработку и изготовление космического аппарата Intermediate eXperimental Vehicle (IXV) — необычной спускаемой капсулы в форме конуса. По планам, он должен подняться в воздух в 2012 г. и вернуться обратно с высоты около 450 км. На скорости около 7,5 км/с он войдет в атмосферу и, планируя с помощью закрылок и двигателей, приземлиться на парашюте в Тихом океане.

Это будет прототип, оснащенный аппаратурой, которая позволит доработать корабль и лучше понять процессы, связанные с возвращением модулей с орбиты. Если все пройдет хорошо, ESA намерено использовать наработанные технологии для создания своей первой пилотируемой космической системы — к примеру, выводиться на орбиту аппарат планируется с помощью ракеты-носителя Vega, которая еще разрабатывается, но уже должна впервые взлететь в этом году.

Сам по себе аппарат IXV весьма необычен. Это капсула весом 1,8 т, которая заметно отличается от обычных спускаемых модулей — как, к примеру, на американских кораблях Apollo. Если те просто «падают» к поверхности Земли, IXV на спуске способна к маневру. Это обеспечивается не только закрылками и двигателями, но и самой конструкцией, построенной на базе несущего корпуса — как, к примеру, перспективный самолет SmartFish, герой нашей заметки «Летающая рыба».

ESA уже выделило на проект около 100 млн евро. Этого должно быть достаточно для изготовления прототипа, однако требуется больше. Еще примерно 30 млн ждут одобрения от стран-участников ESA, они понадобятся позднее, на проведение тестовых запусков. В проект IXV, помимо Италии, вовлечено множество европейских стран, включая Францию, Швейцарию, Испанию, Германию, Швецию, Бельгию, Австрию.

По информации BBC News и ESA