Девять крупных научных институтов с трех континентов решили объединить свои силы и возвести на четвертом континенте гигантский телескоп, состоящий из семи 8,4-метровых зеркал.

Среди участников проекта значатся 6 американских вузов, а также 2 австралийских и корейский институт. Они уже не только договорились о его реализации, но и создали управляющую этим группу. Теперь ничто не помешает возведению огромного телескопа Giant Magellan Telescope (GMT), хотя и торопиться никто не собирается: начало строительных работ запланировано на 2012 г., а конец — лишь на 2019-й. По расчетам, разрешающая способность массива из 7-ми зеркал по 8,4 м каждое будет эквивалентна мощности одного 24,5-метрового зеркала. Такого еще никто не делал.

GMT станет третьим — и самым большим — телескопом семейства Magellan, которые работают в обсерватории Las Campanas, высоко в горах Чили. 6,5-метровый Walter Baade запущен в 2000 г., а его близнец Landon Clay — двумя годами позже. Эта пара считается одними из самых совершенных телескопов мира, тем более что их расположение высоко в горах, где воздух чист, прозрачен и сух, почти идеально — даже осадков здесь практически не бывает, а малая населенность не создает «светового загрязнения», которое близ крупных городов не позволяет рассмотреть небо во всех деталях.

Когда GMT будет готов, он станет самым мощным из наземных телескопов — и даст фору большинству орбитальных аппаратов. Даже глазастый Hubble окажется вдесятеро слабее. Планируется, что GMT будет использоваться для наблюдений, позволяющих изучить свойства темной материи и черных дыр, процессы формирования галактик, звезд и планетарных систем.

В настоящий момент завершается работа над проектированием GMT, но чтобы не терять времени, параллельно ведется работа над самым главным инструментом — зеркалами. Первое из этих 20-тонных исполинов уже собрано, хотя впереди предстоит самый сложный и кропотливый этап, полировка. Так что на доработку только этого элемента уйдет, по оценкам инженеров, еще почти год. Кстати, о том, как создают такие совершенные «глаза» для телескопов, мы уже рассказывали — читайте: «Путь зеркал».

Впрочем, целесообразность создания таких зеркал — под большим вопросом. Представьте, сколько сил и средств будет потрачено на шлифовку и полировку их 8-метровых поверхностей, ведь отклонение в доли микрона уже внесет искажения в наблюдаемую картину! Конечно, современные технологии позволяют добиться поразительной аккуратности. Вспомним хотя бы новый эталон килограмма, который был сделан шаром настолько ровным, что если увеличить его до размеров Земли, шероховатости не превысят в высоту 1,5 см (как этого удалось добиться — узнайте в статье «Круглее круглого»).

Но если говорить о зеркалах для телескопа, то от ровности и размеров их поверхности напрямую зависит разрешающая способность. Так что от изнурительной шлифовки и полировки нам не избавиться. Хотя есть еще вариант: к примеру, если взять для зеркала отражающую жидкость — она сама в считанные минуты растечется по чаше идеально ровным слоем какого угодно диаметра! И такие системы существуют и совершенствуются — об их плюсах и минусах читайте: «Жидкие зеркала».

По пресс-релизу Giant Magellan Telescope Organization