В начале 2020-х к Марсу отправится автоматический космический аппарат, который должен не только благополучно опуститься на поверхность Красной планеты, но и, собрав образцы местного грунта, взлететь и вернуться обратно на Землю.

Сложнейшая миссия Mars Sample Return (MSR), надо которой трудятся и в американском, и в европейском космических агентствах, потребует согласованной работы сразу 5-ти отдельных аппаратов — корабля для полета от Земли до Марса; орбитального модуля для координации работы в непосредственной близости от планеты; спускаемого модуля, который окажется на ее поверхности; взлетного модуля, который отправит капсулу с собранными материалами в обратный полет; наконец, корабля для путешествия по маршруту Марс-Земля.

Вместе с исследовательским спускаемым модулем на поверхность Красной планеты должен быть доставлен и взлетный модуль: именно в него будет загружена капсула с собранными образцами, и именно он, поднявшись на орбиту, должен состыковаться с кораблем, который доставит их на Землю. Для безопасности посадки на Марсе будет использоваться надувная система, она же (возможно, при содействии и парашюта) должна обеспечить аккуратное возвращение и на поверхность Земли.

Что и говорить, задача перед разработчиками миссии MSR стоит действительно крайне сложная. Достаточно перечислить лишь некоторые особо «тонкие» моменты, связанные с реализацией этого амбициозного проекта.

Во-первых, место посадки. Вопрос этот остается открытым до сих пор, тем более что ученые откладывают его на самый последний момент, ведь наши знания о минералогии, геохимии и климате Марса то и дело дополняются новой информацией, и впоследствии решение о месте посадки может быть принято более обоснованное. Однако это означает и то, что спускаемая часть аппарата должна быть достаточно надежной для того, чтобы работать в самых разных условиях.

Во-вторых, количество образцов. По оценкам ученых из международной группы по исследованию Марса IMEWG, для проведения необходимых анализов потребуется около 500 г марсианского грунта. Это ставит перед разработчиками миссии новые задачи. На спускаемом модуле должен присутствовать и бур, который позволит собрать материал с разной глубины залегания. Ведь если верхние слои грунта на Марсе считаются стерильными из-за тонкой атмосферы, совершенно не защищающей от излучения из космоса, то собранные на глубине могут даже содержать и какие-то следы жизни. И эти образцы требуется возвращать с величайшей тщательностью, чтобы ни они не были заражены земными микроорганизмами, ни марсианская микрофлора (буде таковая найдется) не оказалась на свободе на Земле.

Если все пойдет по плану, то запуск миссии MSR состоится в 2020—2022 гг. Мы же будем держать вас в курсе ее подготовки — и ждать начала еще более сложной (и интересной) пилотируемой миссии к Красной планете. Читайте об этом: «Большое некосмическое путешествие».

По информации ESA