Среди всего — уже вполне немаленького — числа миссий, изучающих Красную планету, марсоходы Spirit и Opportunity внушают самое большое уважение. А может, и благоговение: они продолжают работают уже в 20 раз дольше запланированного срока! В начале января близнецы отметили 5-летие пребывания на Марсе.

Марсоход Spirit — а может, Opportunity: этих близнецов не различит даже родная мать
Возможно, настало время поставить им памятник
Мозаичное изображение, составленное из снимков, сделанных зондом Opportunity: взгляд на северо-восток от места, где марсоход находился 22 октября 2008 г., на 1687-й день своего пребывания на Марсе
Красно-белая линия на этом изображении показывает маршрут марсохода Opportunity, начиная от места посадки 4 января 2004 г. (кратер Игл) и вплоть до 1742 дня миссии (17 декабря 2008 г.). Длина его составила 13,62 км

15 месяцев назад, когда миссия марсоходов-близнецов Spirit и Opportunity была в очередной раз продлена, мы уже выражали свое восхищение их поразительными достижениями («Бессмертные на Марсе»). Теперь же восхищение наше возросло: 4 января аппараты, которые должны были проработать на Красной планете около 3 месяцев, отметили 5-летие, и продолжают действовать!

В 2004 г. «старший» из близнецов — Spirit — успешно коснулся дна обширного кратера Гусева. Несколькими неделями спустя за ним последовал Opportunity, спустившийся далеко к экватору, в районе кратера Игл — на обширных равнинах Meridiani Planum. С тех пор он преодолел более 10 км в сторону огромного кратера Индейвор. «Поначалу, — говорит Фрэнк Хартман (Frank Hartman), один из ученых, работающих с Opportunity — не было и мысли о том, чтобы добраться до кратера Индейвор. Но теперь это — именно то, к чему мы стремимся». «Оба аппарата, — сказал руководитель миссии Джон Калласс (John Callas), — продемонстрировали поистине сверхчеловеческую выносливость в жестких марсианских условиях».

Оба марсохода совершили массу открытий, а Opportunity даже пришлось прокладывать себе дорогу в сложнейших условиях после пылевой бури, на некоторое время остановившей его продвижение. В сумме аппараты преодолели более 21 км по Марсу, сделали около 250 тыс. бесценных фотографий и передали на Землю 26 Гб информации. Без преувеличения можно сказать, что они стали звездами телеэкранов.

Марсианская зима как раз заканчивается, и ученые надеются продолжить столь плодотворную работу с марсоходами, хотя вполне понятные обстоятельства наверняка этому помешают. Spirit подобрался к критически низкому заряду бортовых аккумуляторов, а запыленность солнечных батарей не позволяет быстро восполнить запас энергии. Тем не менее, инженеры NASA намерены докатить его до одной интересной точки в 183 м от текущего положения марсохода, на вершине плато, которое аппарат изучает уже больше 2 лет. А его близнец Opportunity продолжит движение к кратеру Индейвор в 12 км от последней цели марсохода — кратера Виктория, но на деле ему придется преодолеть существенно больше, то и дело огибая препятствия и посещая заинтересовавшие ученых места.

Один из администраторов NASA Эд Вейлер (Ed Weiler) заявил: «Готовя миссию, мы обещали американским налогоплательщикам, что основная задача, которую мы перед собой ставим — работа марсоходов в течение трех месяцев. Близнецы проработали в 20 раз дольше, и стали замечательным примером эффективных капиталовложений в наше непростое с финансовой стороны время».

Заметим, что отправка аппаратов — далеко не все расходы на пару марсоходов, которые понесли пресловутые налогоплательщики: ежегодно работа с аппаратами обходится в 20 млн долларов. Ну а о некоторых других героических свершениях этих роботов вы можете прочесть в заметках «Подвиг марсохода» и «Наука требует жертв».

По публикации Space.Com