Отставив в сторону предложения гигантов ракетостроения — таких, как Lockheed и Boeing — NASA выделяет 3,5 млрд долларов небольшим компаниям, на которые возложит доставку грузов к МКС после 2010 г.

Тесты первой ступени будущей ракеты Falcon 9. Полностью этот тяжелый носитель достигнет длины 55 м и массы около 333 тонн
Taurus — одна из ракет, произведенных Orbital Sciences
Ares I на старте: взгляд художника

Непонятно, сколько в этом решении от космонавтики, а сколько — от политики, ведь в серьезном проигрыше оказывается и Роскосмос. После 2010 г., когда будут прекращены полеты американских шаттлов, текущие запуски к МКС почти полностью лягут на российские грузовые корабли серии «Прогресс» и пилотируемые «Союзы». И если для доставки экипажей NASA, все-таки, обратится к помощи России, грузовики решено, к сожалению, использовать американские.

Одним из выбранных в конце декабря подрядчиков для этой задачи стала небезызвестная компания SpaceX и ее тяжелая ракета Falcon 9, которая пока что находится в стадии разработки (более легкая версия Falcon 1 пока запускается не слишком успешно: из 4 стартов лишь 1 — последний — был удачным). По условиям контракта, на долю SpaceX достанется 12 запусков на общую сумму 1,6 млрд долларов. Все эти старты пройдут с базы ВВС США на мысе Канаверал.

Второй счастливчик — компания Orbital Sciences, которая получит 1,9 млрд долларов за 8 стартов грузовых ракет к МКС. Ее основная площадка — площадка NASA на острове Уоллопс.

Эти коммерческие подрядчики возьмут на себя доставку 40−70% американских грузов к МКС, а остальные будут отправляться европейскими и японскими кораблями. Такая ситуация, как ожидается, продлится с 2010 до 2015 г., когда разработчики NASA закончат собственную новую тяжелую ракету Ares. Впрочем, разработка ее идет, как говорится, «со скрипом» — о некоторых проблемах американских ракетостроителей мы рассказывали в статье «Хромоногий Ares».

По сообщению NASA