Первый искусственный спутник запущен более полувека назад. Сегодня без них современная жизнь немыслима — и при этом каждый спутник остается штучным продуктом, стоящим многие и многие миллионы.

Спутник SwampSAT размерами чуть больше баскетбольного мяча
Норман Фитц-Кой готовит революцию на орбите

«Промышленную революцию» в этой области обещают ученые, работающие над технологиями создания дешевых и миниатюрных спутников, способных действовать в команде. Первый такой спутник NASA планирует отправить на орбиту уже в будущем году.

Работу над проектом ведет группа под руководством Нормана Фитц-Коя (Norman Fitz-Coy), они уже собрали прототип будущего «пико-спутника» SwampSAT, который должен быть запущен в 2009 г. Размерами он чуть больше баскетбольного мяча, а стоимость разработки не превышает 100 тыс. долларов — это, конечно, не слишком дешево, но намного дешевле миллионных цен на существующие крупные аппараты.

Сам Норман Фитц-Кой не считает, что такие миниатюрные спутники способны — и должны — полностью заменить своих более крупных собратьев. По его мнению, они существенно расширят их возможности и функциональность. К примеру, «стая» таких аппаратов может вести распределенные измерения и наблюдения погоды, или магнитосферы, используя крупный спутник, как основной.

Распространено мнение о том, что управление достаточно многочисленной орбитальной группировкой небольших аппаратов будет слишком сложной в сравнении с управлением одним крупным спутником. Действительно, мелкие спутники сложнее удерживать на орбите, поддерживать нужную траекторию полета и ориентацию: более тяжелым помогает инерция. Пока что этот момент существенно ограничивает перспективы использования подобных малоразмерных аппаратов.

Итак, ближайший запуск намечен на 2009 г. Миниатюрный спутник SwampSAT должен подняться на высоту 600−650 км и останется на орбите в течение нескольких лет. Ученые уже разрабатывают универсальный и унифицированный контейнер, которые может использоваться для выведения подобных аппаратов с помощью имеющихся носителей.

По публикации Roland Piquepaille′s Technology Trends