Руководство NASA определилось с очередной марсианской миссией, задачей которой станет исследование атмосферы, климата и, опять же, возможной заселенности Красной планеты не только в настоящее время, но и в прошлом.

Новая миссия, которая обойдется американскому бюджету в 485 млн долларов и должна стартовать в 2013 г., получила название MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN — «Марсианская атмосфера и эволюционные изменения»). По словам руководства NASA, выбор был сделан ради извлечения максимальной научной информации при минимальных рисках, а всего же на конкурс было представлено 20 вариантов будущей миссии. «Эта миссия проведет первые прямые измерения данных, связанных с эволюцией Марса как планеты», — поясняет руководитель американской программы исследований Красной планеты Даг МакКуистон (Doug McCuistion).

Действительно, наши современные представления о Марсе позволяют считать, что некогда планета имела намного более плотную, чем сегодня, атмосферу, которая могла служить надежной защитой для жидкой воды на поверхности. Однако некогда Марс пережил серьезнейшую перемену климата, включая почти полное исчезновение атмосферы. MAVEN и должен узнать, из-за чего произошла эта драматическая перемена.

Руководителем миссии MAVEN назначен Брюс Яковски (Bruce Jakosky) из Университета Колорадо. Ему уже выделено 6 млн на следующий год для проведения необходимых этапов планирования и технической подготовки. Сам аппарат, который отправится к Марсу, будет произведен в компании Lockheed Martin, где уже были собраны некоторых предыдущих автоматических миссий, отправившихся к Красной планете. Работы над этим проектом начнутся в конце 2009 г.

После прибытия на Марс, которое намечено на осень 2014 г., MAVEN использует бортовые двигатели для выхода на эллиптическую орбиту, на высоте от 150 до 6 тыс. км над поверхностью планеты. Измерения будут вестись целым арсеналом из 8-ми инструментов и датчиков и займут около одного земного года (то есть, примерно половину марсианского). На некоторое время аппарат спустится и ниже, километров на 120 над поверхностью, чтобы провести заборы по всему набору высот верхних слоев марсианской атмосферы. Вдобавок, параллельно с выполнением научных задач, зонд будет оказывать и коммуникационную поддержку роботам, работающим на самом Марсе.

Майкл Мейер (Michael Meyer), один из руководителей NASA, заявил: «MAVEN соберет данные, которые Национальная академия наук перечислила в числе наиболее приоритетных сведений для изучения Марса».

О других планах NASA по освоению Красной планеты — в том числе, о возведении на ней целого города — читайте: «На Марс, как к себе домой».

По пресс-релизу NASA