Уникальный самолет-носитель WhiteKnightTwo, который будет выводить на нужную высоту корабли с космическими туристами, готовится к наземным тестам, а уже в сентябре может отправиться в первый полет. Пассажирские билеты на суборбитальные полеты продаются, как горячие булочки.

Глава Virgin Galactic, знаменитый миллиардер Ричард Брэнсон, уверен, что его проекты откроют эру массовых космических полетов. В руках он держит модель WhiteKnightTwo, полномасштабная версия которого будет представлена в этом июле
Большой WhiteKnightTwo будет доставлять суборбитальный SpaceShipTwo на высоту
Создатели космического туристического корабля рассчитывают проводить по одному коммерческому старту в неделю

Мы уже рассказывали о проекте корабля SpaceShipTwo для суборбитальных туристических полетов («Билет на орбиту»). А на днях прошло сообщение о том, что разработчик его, компания Virgin Galactic намерена представить уже полномасштабную версию WhiteKnightTwo — носителя, который будет выводить SpaceShipTwo на достаточную высоту — чуть выше 15 км.

Отсюда корабль SpaceShipTwo вместе с шестью пассажирами и двумя членами экипажа самостоятельно поднимется выше условной границы космоса (100 км), достигая скорости, втрое превышающей скорость звука. Но даже здесь можно будет услышать звон монет. «Мы уже намного перевыполнили план продаж билетов, хотя полеты еще не начались», — говорит президент Virgin Galactic Уилл Уайтхорн (Will Whitehorn). На настоящий момент размещены предварительные заказы от 254 пассажиров. Каждый из туристов выложил предоплату в размере от 20 до 200 тыс. долларов, так что разработчики уже собрали сумму около 36 млн. Впрочем, по словам Уйатхорна, они поставили себе задачу еще до начала полетов полностью загрузить первый год работы SpaceShipTwo — для этого понадобится продать 500−600 билетов. «Virgin не собирается поддерживать бизнес, который бизнесом не является», — говорит он.

Ну а непосредственные разработчики проекта заняты другим. Их основное занятие сейчас, перефразируя классика, «тестировать, тестировать и еще раз тестировать».

И начнутся тесты с наземной рулежки аппарата-носителя WhiteKnightTwo, которые пройдут в конце июля в калифорнийской пустыне Мохава. Если все пойдет по плану, в воздух он может подняться уже в сентябре, а широкой публике будет представлен в начале 2009 г.

По словам разработчиков, он станет действительно уникальным аппаратом, самым экономным в истории и первым, практически полностью собранным с использованием углеродных композитов. В качестве носителя он подойдет не только для суборбитального SpaceShipTwo, но и для других грузов. Считается, что он сможет выводить на низкую орбиту микроспутники, а на борту его во время полета могут создаваться временные условия микрогравитации, подходящие для некоторых научных исследований.

Подробно о текущих проектах, связанных с космическим туризмом, читайте в нашей статье «За сто первый километр».

По сообщению Space.Com