Новая миссия для изучения Солнца подберется к нашей звезде ближе, чем что-либо, созданное человеком.

«Солнечный» зонд глазами художника

Главная задача миссии Solar Probe — изучение потока ионизированных частиц, который непрерывно изливается в космос от верхних областей солнечной короны, внешней атмосферы звезды. Именно здесь появляется тот самый солнечный ветер. На самом пике своей жизни зонд разгонится до 200 км/с и, защищенный щитом из углеродного композита, будет «терпеть» температуру почти до 1,5 тыс. градусов Цельсия, и невиданные интенсивности излучения, гибельные для любого другого аппарата. Все это позволит Solar Probe приблизится к Солнцу так близко, как ничто до сих пор.

Идея такой миссии обсуждалась более 30 лет, но реализация сильно затянулась из-за технологических и финансовых сложностей. Однако в феврале 2008 г. в NASA был представлен улучшенная концепция проекта. «Мы собрали воедино самые инновационные решения, — говорит руководитель группы разработчиков Эндрю Данцлер (Andrew Dantzler), — это позволило сделать проект технологически доступным и финансово реалистичным». Стоимость его оценивается менее, чем в 750 млн. долларов — то есть, столько, во сколько обходится средней руки планетарная миссия.

Разработку и сборку аппарата планируется закончить к 2015 г. По предварительному проекту, 450-килограммовый аппарат будет прикрыт почти трехметровым щитом из углеродного композита толщиной более 15 см. В ходе нескольких оборотов, которые сделает зонд по внутренним областям Солнечной системы, две панели солнечных батарей смогут менять свою ориентацию, поддерживая приемлемую температуру. Это должно обеспечить их выживаемостью, достаточной, чтобы работать при интенсивности освещения, в 500 раз превышающей то, к чему мы привыкли на Земле.

Приближение к Солнцу займет у миссии около 7 лет, за которые спутник проведет несколько гравитационных маневров, 7 раз пройдет в непосредственной близости от Венеры и в итоге окажется в каких-то 6,6 млн. км от звезды — заметно ближе даже орбиты Меркурия.

Здесь он займется выполнением своих главных целей, среди которых ученые называют: измерение структуры и динамики магнитных полей в области, где формируется солнечный ветер; отслеживание потоков энергии, которые раскаляют солнечную корону и разгоняют частицы ветра; определение механизмов ускорения и движения этих частиц; исследование плазмы в верхних слоях солнечной атмосферы.

Кстати, этот проект напомнил нам некоторые из «ударных» космических миссий, которые, собирая данные о небесном теле, разбиваются об него. Вспомним о таких исследованиях астероида миссией Deep Impact: «Ударная астрономия».

По пресс-релизу Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory