Прототип самолета, работающего только на солнечной энергии, вскоре совершит свой первый полет.

Solar Impulse в полете — пока что лишь результат работы художника
Для сравнения: Solar Impulse и новый пассажирский аэробус Airbus 380

Испытательная модель проекта Solar Impulse размерами немного меньше финального варианта (размах крыльев «всего-то» 61 м вместо 80) уже запущена в производство в Швейцарии. Если первый полет 1,5-тонного образца пройдет успешно, за ним — в 2009-м — последует испытание посерьезнее: ночной полет на протяжении 36 часов. В любом случае за штурвалом будет главный вдохновитель и разработчик проекта, Бертран Пикар (Bertrand Piccard).

По словам Пикара, первый тестовый полет, который состоится в конце этого, либо в следующем году, станет «моментом истины» для исследователей, более 2 лет вынужденных довольствоваться лишь компьютерным моделированием.

Одной из самых сложных проблем, стоящих перед разработчиками, остается вопрос сохранения достаточной энергии в аккумуляторах, чтобы позволить этому сверхлегкому (однако все равно 2-тонному) аппарату продолжать полет и в темноте ночи. Для некоторых беспилотных аппаратов это уже не проблема, но размеры и вес их не сравнятся с Solar Impulse. Другая проблема — прочность 20-метровых крыльев, покрытых слоем углеродного композита толщиной в десятые доли миллиметра: самые прочные материалы оказываются пока что слишком тяжелыми.

По плану, финальная версия Solar Impulse должна нести 250 кв. м солнечных батарей, расположенных на крыльях с размахом 80 м. При этом вес аппарата не должен превышать 2 тонны (сравните с весом современного лайнера Airbus A380 — при том же размахе крыльев он весит 580 тонн!). В проект вложено более 100 млн. долларов, над ним трудятся более 150 специалистов, а окончательная цель его — повторить подвиг Чарльза Линдберга, который в 1927-м впервые совершил одиночный беспосадочный перелет через Атлантику — разумеется, на обычном а не «солнечном» самолете.

Если все пойдет удачно, такой полет должен состояться в 2011 г., а за ним может последовать и еще более амбициозный перелет — бестопливный и кругосветный. Маршрут уже придуман: Западное побережье США (Лос-Анджелес) — восточное побережье США (Майями) — Западная Африка (Дакар) — Европа (Рим) — Ближний Восток (Дубай) — Юго-Восточная Азия (Куала Лумпур) — Австралия (Дарвин) — Тихий океан (Гавайи).

Подробнее о миссии и ее главном вдохновителе Бертране Пикаре читайте в нашей статье «Солнечный экспресс».

По сообщению News in Science