ESA рассматривает перспективные проекты для реализации в 2015—2025 гг. Среди них — воздушный шар на Титане, рентгеновский телескоп нового поколения, флотилия из околоземных спутников и миссия к астероиду.

Специалисты ESA рассматривают целую палитру перспективных проектов по исследованию космоса. В итоге планируется выбрать 2 долговременные задачи, одна из которых будет решена не ранее 2017-го, а вторая — не ранее 2018-го года.

Работа будет вестись в рамках глобального перспективного проекта ESA Cosmic Vision на новый этап — с 2015 по 2025 гг. Задача его — создание миссий для решения общих задач космических исследований. Эти миссии условно делят на два класса: большие (Large, или L-класс), стоящие в районе 650 млн. евро; и средние (Medium, или М-класс), ценой около 300 млн. Для реализации миссий L-класса ESA активно привлекает зарубежных партнеров — а изучение системы Сатурна относится именно к таким масштабным проектам. По оценкам инженеров NASA, он вряд ли обойдется дешевле, чем в миллиард долларов (или 700 млн. евро).

Другие проекты L-класса:

• Laplace: миссия по исследованию Юпитера и его лун. Ключевой объект — покрытый льдом спутник Европа, под поверхностью которой может скрываться океан. Проект включает три орбитальных аппарата, ведущих скоординированные наблюдения Европы и других спутников, а также самого Юпитера — прежде всего, его магнитосферы и атмосферы.

• Tandem: миссия по исследованию спутников Сатурна, прежде всего — Титана и Энцелада. Один аппарат миссии будет вести наблюдения с орбиты, а второй — спускаемый модуль на воздушном шаре — исследует Титан.

• Xeus: рентгеновский телескоп нового поколения. Включает в себя 2 спутника — один с зеркалом, и второй с детектором. Они должны двигаться строго синхронно.

• Spica: японский инфракрасный орбитальный телескоп, к участию в создании которого пригласили и европейцев.

Кандидаты из М-класса:

• Cross-scale: флотилия из 12-ти спутников для изучения плазмы в окрестностях Земли.

• Marco Polo: миссия к околоземному объекту — к примеру, недалекому астероиду. Основной аппарат высадит на него спускаемый модуль, после чего заберет капсулу с собранным материалом и данными, и вернет их на Землю.

• Dune and Space: две миссии по исследованию темной материи и темной энергии.

• Plato: миссия по исследованию экстрасолнечных планет, способная «замечать» каменистые экзопланеты — на замену действующей миссии Corot.

Из всего этого разнообразия функционеры ESA должны выбрать лишь один проект L-класса, и один — М. Их работу значительно осложняет другой большой и затратный проект, над которым работает агентство — совместная с NASA миссия LISA (мы о ней рассказывали: «Космос волнуется»). Ее задача — подтвердить (или опровергнуть) одно из важнейших следствий Общей Теории Относительности, зафиксировав во Вселенной гравитационные волны. Эта задача — одна из самых актуальных для современной астрофизики. Читайте о гравитационных волнах подробнее: «Рябь пространства-времени».

По сообщению BBC News