Отложенный еще несколько месяцев назад старт космического зонда Dawn состоится сегодня. Аппарат направится в самое сердце астероидного пояса и исследует два крупных объекта — Весту и Цереру.

Космический зонд Dawn на фоне Цереры и Весты — взгляд художника
Астероид Церера (слева) имеет чуть меньше тысячи километров в поперечнике, а Веста — почти вдвое меньше
Подготовка корабля к запуску
Старт ракеты Delta II с мыса Канаверал

На американском космодроме на мысе Канаверал проходит старт миссии Dawn («Рассвет»). Космический зонд совершит длительное и сложное путешествие в глубины астероидного пояса — между орбитами Марса и Юпитера — и проведет исследования крупного каменистого астероида Весты, а затем отправится на изучение еще более крупного ледяного тела — Цереры. Напомним, что после недавнего пересмотра списка планет Солнечной системы Плутон был исключен из него, и отнесен к разряду малых планет — куда относится и Церера (читайте об этом в статье «…И их осталось только восемь»).

Запуск ведется с помощью ракеты Delta II. В момент старта запустится основной двигатель первой ступени, поддержанный шестью твердотопливными ускорителями, а когда те исчерпают запас топлива, включатся три дополнительных. Главный двигатель рассчитан на работу в течение 4,4 минут, после чего в работу включается вторая ступень — примерно через 9 минут ракета поднимется на 185 км. Через 56 минут после запуска начнет действовать двигатель третьей ступени — всего на 87 секунд, направляя аппарат на нужный курс и отделяя его от отработанных ступеней. После отделения зонд пройдет серию автоматических манипуляций для стабилизации курса, активации летных систем и раскрытия двух солнечных панелей зонда. Только затем он выйдет на связь с Землей. И лишь тогда команда техников вздохнет спокойно: аппарат благополучно ляжет на курс к астероидному полюсу.

Глава миссии Dawn Кристофер Рассел (Christopher Russell) рассказывает: «Исследование этих двух объектов — Весты и Цереры — позволит изучить взаимодействия космических тел. Один из них — каменистый, и представляет собой фрагмент «строительных блоков», из которых собраны внутренние планеты Солнечной системы. А другой — ледяной, представляющий материал внешних планет. Крайне интересно, как два таких разных тела оказались в таком близком соседстве. Надеемся, наша миссия сможет разрешить эту загадку».

Использование одного и того же зонда для исследования двух столь несхожих объектов — вопрос не столько финансовый, сколько научный. Применяя одни и те же инструменты, ученые надеются более точно провести различия и сходства между Вестой и Церерой. Установленные на зонде приборы позволят измерить их массы, общую форму и детали топологии, геологическую историю, химический и минеральный состав. А сам процесс обращения вокруг одного, а затем и второго объекта, замеры по влиянию их на орбиту зонда позволят зарегистрировать детали их гравитационных полей.

Глобальная цель миссии — глубже понять условия и процессы, ведущие к формированию планет — в том числе и подобных нашей родной Земле. Осталось подождать, пока Dawn прилетит к месту назначения, а займет это целых четыре года.

Кстати, зонд оснащен тремя новейшими ионными двигателями (о том, как они устроены, читайте в статье «Потомки повелителя ветров»). За время полета «пробег» их составит миллиарды километров, а общее время работы — рекордные 50 тыс. часов. Другие интересные подробности миссии Dawn читайте в статье «Легенды астероидного пояса».

По публикации Science Mode