7 июля 1998 года российский атомный подводный ракетоносец «Новомосковск» (К-407) произвел необычный ракетный пуск. Из подводной позиции в Баренцевом море была запущена ракета «Штиль» (модифицированная серийная боевая ракета РСМ-54), которая вместо боеголовки несла два телекоммуникационных спутника — TUBSAT-N (8,5 кг) и TUBSAT-N1 (около 3 кг).

21 августа 2006 года с «Морского старта» успешно вышел на геостационарную орбиту (113 град. вост. долготы) спутник Koreasat 5
Подъем ракеты-носителя «Зенит» в вертикальное стартовое положение
Отсек для полезной нагрузки с уже загруженным в него спутником PAS-9. Двумя месяцами позже этот спутник обеспечил трансляцию с Олимпиады-2000 в Австралии
Переоборудование нефтяной платформы в плавучий космодром

Заказчиком запуска и изготовителем начинки спутников был Берлинский технический университет, Technischen Universitat Berlin. Это был первый в истории коммерческий космический запуск c подвижной (и к тому же подводной) платформы.

Как ни удачен был этот эксперимент, сам по себе особых надежд на будущее он не сулил. Современные технологии позволяют отправлять таким способом в космос лишь легкие аппараты весом не более 100 кг. К слову, второй подобный запуск был произведен недавно, 26 мая 2006 года. АПЛ «Екатеринбург» отправила в космос (опять же из Баренцева моря) 86-килограммовый российский исследовательский спутник «Компас-2». Для многотонных телекоммуникационных спутников и космических зондов нужны гораздо более мощные носители, которые не поместятся в пусковой шахте атомного ракетоносца. Куда лучше смонтировать ракетный стартовый стол на искусственном плавучем острове, отправить этот остров на экватор и запускать оттуда тяжелые космические аппараты, в максимальной степени добавляя к ракетной тяге центробежную силу вращения Земли.

Итальянский предшественник

Конечно, эта идея не нова. Еще в 1962 году NASA и Центр аэрокосмических исследований Римского университета договорились о совместном проекте плавучего космодрома в Индийском океане. На итальянских верфях переделали две нефтяных платформы: одна из них должна была служить стартовой площадкой, другая — центром управления. По соглашению с правительством Кении их заякорили неподалеку от мыса Рас Нгомени на широте 2,50 южнее экватора. Вспомогательная платформа «Санта-Рита» была отбуксирована из Италии в 1964-м, а стартовая платформа «Сан-Марко» — в 1966 году. 26 апреля 1967 года с нее ушел в околоземное пространство первый космический аппарат — итальянский научный спутник San Marco B, предназначенный для определения плотности верхних слоев атмосферы.

С платформы «Сан-Марко» был дан старт множеству научных спутников, в частности — первой в мире орбитальной рентгеновской обсерватории Uhuru, которой астрофизика обязана ценнейшими открытиями. Но все же максимальная масса этих аппаратов не превышала 200 килограммов. Дело в том, что эта платформа изначально была приспособлена для запуска американских четырехступенчатых твердотопливных ракет семейства Scout, изящных составных «карандашей» диаметром чуть больше метра и длиной в 25−26 метров, для которых такая нагрузка была предельной. «Скауты» без особых трудностей доставляли морем к берегам Кении и перегружали на стартовую платформу, поскольку ни их масса (от 18 до 21 тонн), ни габариты особых проблем не создавали.

Последний запуск с «Сан-Марко» состоялся 25 марта 1988 года. Платформа вполне бы могла поработать и подольше (она сертифицирована до 2014 года), да только нужда в ней уже отпала. Запуск легких спутников на низкие орбиты превратился в обычную рутину, и держать для этого плавучую экваториальную платформу стало незачем. Проект более мощного носителя Scout-2 не пошел дальше предварительной проработки, и в 1993 году от него пришлось отказаться. Платформы «Санта-Рита» и «Сан-Марко» законсервировали, и шансы на их использование по прямому назначению весьма и весьма малы.

Но в том же году, когда была похоронена программа создания второго семейства «Скаутов», дальновидные люди из Соединенных Штатов Америки и России приступили к обсуждению планов создания нового морского космодрома с неизмеримо большими возможностями, чем у «Сан-Марко». С этих консультаций и начинается история проектирования, строительства и эксплуатации уникального плавучего комплекса «Морской cтарт» (Sea Launch), созданного одноименной международной корпорацией. Он может отправлять в околоземное пространство аппараты весом в несколько тонн, причем не на малые высоты, а на орбиты с апогеем в десятки тысяч километров.

Морской старт

Компания «Морской cтарт» (Sea Launch Company, LLC) — международное коммерческое предприятие. Его совладельцы — это американская фирма Boeing Commercial Space Company (дочернее предприятие корпорации Boeing), которой принадлежит 40% уставного капитала), российская Ракетно-космическая корпорация «Энергия» имени С.П. Королева (25%), норвежская судостроительная фирма Kvaerner ASA (20%) и два украинских авиакосмических предприятия — производственное объединение «Южмашзавод» (10%) и конструкторское бюро «Южное» имени М.К. Янгеля (5% уставного капитала). В деятельности «Морского старта» в качестве контракторов задействованы и такие прославленные российские фирмы, как ракетный гигант «Конструкторское бюро транспортного машиностроения» и создатель российского подводного флота Центральное конструкторское бюро морской техники «Рубин». Штаб-квартира «Морского старта» расположена в калифорнийском городе Лонг-Бич.

Жемчужина в короне «Морского старта» — это самоходная океанская платформа Odyssey. Изначально она предназначалась для бурения нефтяных скважин в Северном море, но на верфи Rosenberg в норвежском городе Ставангере и на стапелях фирмы «Кварнер-Выборг-Верфь» на берегу Финского залива ее модифицировали под космические проекты. 20 июня 1988 года необычайное судно собственным ходом вышло в Балтику, обогнуло Европу, проследовало через Средиземное море и Суэцкий канал и через Индийский и Тихий океаны приплыло в Лонг-Бич.

«Одиссей» относится к классу полупогружаемых судов. Конечно, он не плавает под водой — и не по силам, и не нужно. Однако перед каждым «рабочим сеансом» плавучий космодром набирает в особые емкости забортную воду и оседает вглубь — для максимальной устойчивости во время старта ракеты. При этом осадка увеличивается весьма значительно, от 7,5 м до 21 м. После запуска воду выкачивают, и платформа вновь приподнимается над поверхностью океана на гигантских поплавках-понтонах. На ходу «Одиссей» весит 30 000 т, в полупогруженном положении — 50 600 т. Помимо двух водоизмещений платформа имеет и две длины — 133 м, если считать по понтонам, и 78 м, если измерять протяженность лишь одной главной палубы. Дизельные двигатели обеспечивают «Одиссею» ход со скоростью до 12 узлов (22 км/ч).

В состав флотилии «Морского старта» входит и корабль Sea Launch Commander — «сборочно-командное судно» (СКС). В декабре 1996 года он сошел со стапелей верфи Govan в Глазго и отправился для доводки на Канонерский судоремонтный завод в Санкт-Петербург. 12 июня 1998 года он вышел в море, пересек Атлантику и через Панамский канал проследовал в Калифорнию. Его водоизмещение свыше 34 000 т, длина — 203 м, ширина — 32 м, рабочие и жилые помещения для 240 человек.

Дорога в космос

Для запуска спутников «Морской старт» использует ракетный комплекс «Зенит-3SL». Он состоит из двухступенчатой украинской ракеты «Зенит-2S», разгонного блока ДМ-SL и грузового блока, где размещена полезная нагрузка. Ракета может вывести на орбиту с большим апогеем до шести тонн груза. Работает она на керосине и жидком кислороде, поэтому если и загрязняет атмосферу, то лишь углекислым газом. Стартовая масса ракеты — 444 т, длина — 43 м. 19-тонный разгонный блок почти пятиметровой длины сконструирован «Энергией» и изготовлен на российских заводах.

Грузовой отсек комплекса — детище американского партнера, фирмы Boeing Commercial Space Company. Он способен нести один или два космических аппарата, в первом случае его общая длина составляет 11 м, во втором — 16 м. Обтекатель отсека изготовлен из специального углеродного композита и обеспечивает надежную термическую защиту.

Все запуски проходят по стандартной схеме. «В порту Лонг-Бич полностью собранную ракету-носитель вместе с разгонным блоком и спутником в грузовом отсеке устанавливают в вертикальном положении на стартовом столе платформы «Одиссей» для последней проверки всех узлов и линий связи. Затем транспортер отвозит ее в ангар, и на следующий день «Одиссей» отправляется в район старта, расположенный в Тихом океане неподалеку от острова Рождества, причем, в отличие от позиции платформы «Сан-Марко», точно на экваторе, 0 градусов широты, 154 градуса западной долготы, — рассказывает «Популярной механике» президент компании «Морской старт» Роберт Пекхэм. — Через 3−4 дня туда же уходит и СКС Sea Launch Commander. Они встречаются в рабочей зоне за 5−6 дней до старта, встают рядом и соединяются подъемным мостом, по которому можно перейти с одного судна на другое. После завершения процедуры установки ракеты на стартовом столе мост убирают, суда отходят друг от друга, а оставшийся персонал вывозят вертолетом. Часов за пять до старта, к началу заправки ракеты-носителя горючим и окислителем, на платформе не остается ни единого человека, и все последующие операции проводят автоматически с помощью дистанционного управления. Ну а потом наступает момент запуска, после которого корабли возвращаются в Лонг-Бич, где готовятся к началу новой миссии».

Ракета-носитель «Зенит-2S» не разгоняет верхние ступени до первой космической скорости, а выводит их на суборбитальную параболическую траекторию. Для вывода в космос необходимо дополнительное ускорение, которое создает разгонный блок; его маршевый двигатель срабатывает или один раз, или дважды и выводит грузовой блок на промежуточную орбиту, параметры которой определяет заказчик. Там космический аппарат расстыковывается с грузовым блоком, включает собственный ракетный двигатель и уходит на окончательную орбиту, где и начинает работать. До сих пор корпорация «Морской старт» запускала исключительно спутники связи, хотя в принципе способна выполнять и другие заказы. Расположение платформы «Одиссей» на нулевой широте предоставляет два очевидных преимущества. С одной стороны, оно, как уже было сказано, позволяет в максимальной степени воспользоваться вращением Земли, с другой — автоматически обеспечивает вывод ракеты-носителя на траектории, лежащие в плоскости экватора. Именно в этой плоскости лежат круговые геостационарные орбиты искусственных спутников (при этом спутник совершает полный оборот вокруг Земли в течение суток и постоянно «висит» над одной и той же точкой земной поверхности).

Роберт Пекхэм также подчеркнул, что на международном космическом рынке корпорация Sea Launch уже завоевала прочное место и хорошую репутацию. «Мы стали одним из ведущих мировых поставщиков коммерческих запусков, так что нас ждет превосходное будущее. Все партнеры нашей корпорации отлично сработались друг с другом и объединили свои знания и опыт. Я думаю, что достижение такой интеграции и было ключевой задачей компании, а ее успешное решение стало нашим основным успехом».

Статья опубликована в журнале «Популярная механика» (№11, Ноябрь 2006).