Команда американских ученых из Ливерморской национальной лаборатории, Брауновского университета и Планетологического института США выяснили, что темный цвет Меркурия обусловлен высокой концентрацией минералов с углеродом на поверхности планеты.

Поверхность Меркурия отражает примерно на треть меньше света, чем поверхность Луны. Ранее ученые объясняли это обильным содержанием железа в меркурианских минералах, но гипотеза оказалась неубедительна: количество этого металла на поверхности планеты составляет лишь около 3%, а свет железо поглощает в довольно узком диапазоне.

Новые исследования позволили выяснить, что Меркурий слабо отражает солнечный свет из-за углерода на его поверхности. Крупнейшим источником углерода являются кометы: некоторые из них состоят из углерода примерно на 18%. Углерод мог попасть на поверхность благодаря столкновениям планеты с кометами или скорее с небольшими метеоритами, отделившимся от кометной пыли — с Меркурием они соударяются примерно в 50 раз чаще, нежели с Луной.

Кроме того, из-за попадания метеоритов на поверхности образуются различные формы углерода — графит, наноалмазы и аморфный углерод (нечто подобное саже), которые сохраняются в стабильном состоянии несмотря на высокие температуры из-за близости планеты к Солнцу.