Специалисты NASA нашли возможное объяснение природе яркого белого пятна на поверхности карликовой планеты, которое автоматическая межпланетная станция Dawn запечатлела 12 февраля 2015 года с расстояния в 83 тысячи километров.

Спектральные характеристики излучения свидетельствуют о том, что пятно, расположенное в кратере шириной 80 км на крупнейшем объекте в поясе астероидов, образовано льдом. Учёные предположили, что под действием солнечного света от него исходит водяной пар (это напоминает аналогичный механизм у комет). В пользу этой версии свидетельствует то, что свет от пятна виден даже на краях кратера, то есть пар поднимается над ним.

Согласно расчетам, само пятно имеет диаметр около 4 километров. Церера примерно на треть состоит изо льда, основная масса которого сосредоточена в мантии, покрывающей каменное ядро. Ученые надеются, что в середине апреля, когда зонд Dawn приблизится к планете, у них получится установить точную природу загадочного пятна.