Американская компания Lockheed Martin запланировала создание космического аналога трансконтинентальной железной дороги для путешествий в глубоком космосе.

Система будет состоять из трех базовых элементов: космического аппарата Jupiter, грузового контейнера Exoliner размером с железнодорожный вагон и робота-манипулятора. Jupiter вместе с полностью укомплектованным «грузовиком» Exoliner будут запускаться в космос с помощью тяжелой ракеты-носителя Atlas V. Аппарат доставит контейнер с продовольствием на МКС и пристыкует к ней; космонавты разгрузят Exoliner и затем заполнят, к примеру, отходами.

Позже, когда МКС потребуется очередная поставка с Земли, новый контейнер Exoliner будет запущен ракетой Atlas V, а находящийся всё это время на орбите Jupiter «подберет» его и доставит к МКС, заодно забрав со станции старый контейнер и отправив его на Землю вместе с отработанной ступенью ракеты. Авторы проекта отмечают, что такая схема транспортировки будет выгоднее всех существующих и обеспечит большую грузоподъемность.

Jupiter построен по той же схеме, что марсианский орбитальный аппарат MAVEN, автоматическая межпланетная станция Juno («Юнона»), запущенная к Юпитеру, и перспективный космический аппарат OSIRIS-Rex. Exoliner разработан корпорацией Thales Alenia Space, которая строила автоматический грузовой космический корабль ATV для Европейского космического агентства. Робот-манипулятор сконструирован компанией MDA и основан на технологиях, успешно применяющихся на МКС и космических шаттлах уже более 30 лет.

Потенциально такая система может обслуживать промежуточные точки при полетах к небесным телам в далеком космосе. «Флот» аппаратов Jupiter с контейнерами Exoliner, расположенный по пути, скажем, на Марс, может решить проблему транспортировки грузов в глубоком космосе и обеспечить космонавтов необходимым продовольствием, топливом, водой и оборудованием.