В одном из залов Музея науки в Бостоне демонстрируется видеоклип Summertime из оперы Гершвина «Порги и Бесс». В зале стоит полная тишина, но трое слушателей перед экраном не пользуются наушниками. Они находятся в зоне действия трех направленных излучателей Audio Spotlight, поэтому первый слышит лишь трубу, второй — скрипку, а третий — вокалиста. Остальные посетители не слышат ничего.

Идея создать излучатель направленного звука имеет давнюю историю. Еще в конце XIX века знаменитый своими чрезвычайно наглядными экспериментами американский физик Роберт Вуд вместе со своим приятелем Портером сконструировал почти трехметровый картонный мегафон диаметром более полуметра. по словам Уильяма Сибрука, биографа Вуда, с его помощью можно было передавать голос на очень большое расстояние — делать неожиданные замечания людям, стоящим за два-три квартала. Сидя в комнате Вуда на верхнем этаже дома на улице Мак-Куллоха, они поджидали подходящую жертву. Человеку, идущему по пустой улице в конце квартала, говорили: «Прошу прощения, вы что-то уронили». Тот останавливался, оглядывался назад, потом под ноги и, постояв минуту, шел дальше. Как-то подшутили над полисменом, любезничавшим с девушкой, сообщив ему нежным голосом, что «у всех полицейских огромные ноги».

Неумолимая дифракция

Большинство современных звуковых излучателей имеет широкую диаграмму направленности. И сделать ее yже чрезвычайно трудно — физика неумолима. Звук — это волна, и угол «расплывания» пучка определяется дифракцией. Чтобы «сфокусировать» звук в узкий пучок, размер излучателя должен превышать длину волны. Это одна из причин, по которой сабвуфер слышно во всем доме, тогда как высокочастотными эффектами можно насладиться, лишь сидя непосредственно перед колонками.

Длина звуковых волн слышимого диапазона может достигать нескольких метров, что существенно превышает размеры традиционных динамиков, поэтому звук привычных нам громкоговорителей распространяется во все стороны. Согласитесь: вряд ли имеет смысл конструировать колонку размером с дом для того, чтобы «целиться» в конкретных слушателей. Другой способ создания узконаправленного пучка звуковых волн (при вполне разумных размерах излучателей) — уменьшение длины волны до сантиметров и миллиметров. но есть одна проблема: услышать такой звук человек не сможет.

Потомки сонаров

Ультразвук с сантиметровыми и миллиметровыми волнами нашел широкое применение в акустике с 1940-х годов. Сонары (ультразвуковые гидролокаторы) были придуманы, чтобы обнаруживать субмарины в толще воды. в 1960-х исследователи заметили, что из-за нелинейных эффектов в воде появляются более низкие, чем излучаемые, частоты. Это привело к разработке новой математической базы и направленных и широкополосных сонаров, так называемых параметрических акустических антенных решеток.

В 1975 году профессор Техасского университета Дэвид Блэксток и его студентка Мери Беннетт опубликовали в журнале Американского общества акустиков (JASA) статью о том, что им удалось получить слышимые частоты из ультразвука в воздухе. Следующие 20 лет инженеры Matsushita, Denon и Ricoh пытались извлечь из этого эффекта практическую пользу. При распространении ультразвука в воздухе звук превращался в слышимый, но коэффициент гармонических искажений превышал 50%, поэтому коммерческие образцы так и не появились.

В 1990-х этим вопросом занялся студент Северо-Западного университета США Джозеф Помпеи. Традиционные методы воспроизведения звука не устраивали его еще с тех времен, когда он был самым молодым инженером компании Bose (тогда ему было 16 лет!), и он заинтересовался преобразованием ультразвуковых частот в слышимые. Продолжив образование в знаменитом Массачусетсском технологическом институте (МIT), Помпеи провел серьезные исследования в области нелинейной акустики, разработал теорию и, попутно защитив диссертацию, смог в 1997-м сконструировать первый практически применимый узконаправленный источник звука.

Звуковая революция

Джозеф Помпеи — воплощение «американской мечты». Получив патент, он основал компанию Holosonic Research Labs, вложив в нее две тысячи долларов. В свои 32 года доктор наук Помпеи находится на пороге появления многомиллиардного рынка революционных звуковых систем.

Разработка Holosonics под названием Audio Spotlight представляет собой набор небольших ультразвуковых излучателей, объединенных на одной панели. Длина волны ультразвука много меньше размеров динамика, поэтому волны излучаются узким «столбом». Если приложить к Audio Spotlight ухо, мы не услышим ничего — излучаемый звук лежит в диапазоне от 40 до 80 кГц (средний человек воспринимает лишь частоты до 20 кГц). Но по мере распространения в воздухе (примерно через полметра) за счет нелинейных эффектов происходит появление «заложенных» в ультразвуковые импульсы слышимых частот.

«Я использую ультразвуковой сигнал сложной формы, полученный путем некоего подобия амплитудной модуляции нелинейно преобразованного аудиосигнала, — рассказал «Популярной механике» Джозеф Помпеи. — Главная часть процесса — алгоритмы обработки и модуляции сигнала, которые я разработал в МIT. Мне удается восстановить слышимый звук Hi-Fi качества c динамическим диапазоном в 100 дБ и гармоническими искажениями, не превышающими 1%. Никто в мире не смог даже близко подойти к таким показателям».

Исходный аудиосигнал обрабатывается эквалайзером, а затем поступает на вход нелинейного процессора, вносящего необходимые предискажения. Опознать в выходном сигнале исходный звук практически невозможно. Этим сигналом модулируется ультразвук, усиливается и воспроизводится с помощью динамиков. А по мере распространения за счет нелинейности воздуха ультразвук «искажается», восстанавливая форму исходного аудиосигнала. «Звук генерируется прямо в воздухе, а не самим динамиком, — говорит Помпеи. — Это подобно тому, как если бы сделать «звуковую» голограмму, которая и излучает звук. Именно поэтому моя компания называется Holosonic».

Голоса в голове

Излучаемый динамиками Audio Spotlight ультразвук образует столб диаметром около метра. Находясь внутри этого столба, человек слышит высококачественный звук, но стоит ему сделать шаг в сторону — и звук полностью исчезает. Звук можно направлять подобно лучу прожектора, адресуя его персонально тому или иному слушателю, он может отражаться от стен, как луч света, сохраняя при этом свою узкую направленность. При этом отражения звука от поверхностей внутри столба (например, от людей) почти не слышны тем, кто находится снаружи. «Это как свет настольной лампы, — говорит Помпеи. — Вы видите, что она включена, но свет ее не мешает, поскольку в глаза попадает лишь очень малая его часть».

Все это позволяет добиться почти невозможного — без всяких наушников и звукоизоляции направлять звук в нужную точку с точностью до нескольких сантиметров. В результате Holosonic Research Labs буквально завалена заказами — крупные выставочные залы и музеи устанавливают Audio Spotlight перед экспонатами (при этом в зале сохраняется тишина, а посетители соседних стендов не мешают друг другу), а торговые центры приобретают Audio Spotlight в качестве источника локальной звуковой рекламы, не повышающей общий уровень шума.

В офисных шоу-румах звуковыми панелями оснащаются индивидуальные компьютерные терминалы или демонстрационные экраны. В крупных офисных комплексах Audio Spotlight может использоваться также как эффективное средство коммуникации: вместо того чтобы обращаться к конкретному сотруднику по громкой связи, афишируя адресную информацию и отвлекая окружающих, можно обратиться к нему персонально.

Несколько лет назад компания DaimlerChrysler представила концепт-кар, в котором излучатели Audio Spotlight расположены над всеми пассажирскими местами. Каждый сидящий в машине может слушать свой диск или радиостанцию, не мешая другим. Это чудо пока не пошло в серию из-за высокой стоимости излучателей ($1000−2000 за каждую панель), но концепт-кар General Motors Juno, оснащенный Audio Spotlight, можно увидеть в выставочном центре Walt Disney’s Epcot Innoventions, посвященном технологиям мира будущего. А авиакомпания British Airways рассматривает установку излучателей Audio Spotlight над каждым пассажирским местом как серьезную альтернативу наушникам.

Так что если вдруг вы услышите голоса, которые не слышит никто другой, — не пугайтесь, вы не сошли с ума. Просто вы попали в зону действия Audio Spotlight.

Статья опубликована в журнале «Популярная механика» (№3, Март 2006).