Что будет, если антикрыло болида «Формулы-1» заменить парой крыльев, высокофорсированный ДВС — ракетным двигателем, а трассу для гонки проложить по небу? Ответ — соревнования Rocket Racing League, «Лиги ракетных гонок». Чемпионат по гонкам ракетных самолетов стартует уже в 2007 году и обещает стать самым зрелищным техническим соревнованием.

Будь инициатором этих гонок кто-то другой, мы бы, наверно, не обратили на этот проект внимания. Но идея гонок принадлежит известному «космическому бизнесмену» Питеру Диамандису, а это серьезно. За Диамандисом закрепилась слава человека, который способен реализовать и сделать прибыльной даже самую сумасшедшую идею.

Но гонки на самолетах для Питера — это не просто очередной безумный проект. Скорее, следующий шаг на пути осуществления своей миссии — сделать полеты в космос доступными каждому. Задумка Питера такова: для развития частной космонавтики необходимо подогреть интерес к космосу. (Согласитесь, что прошли те времена, когда каждый школьник хотел стать космонавтом или астронавтом.) А что может стать лучшей рекламой космическим полетам, как не захватывающие соревнования на аппаратах, похожих на ракеты?! Обратите внимание, что в соревнованиях будут принимать участие не обычные реактивные самолеты, а именно воздушно-космические аппараты с ракетными двигателями, на которых теоретически можно совершить суборбитальный полет. Иначе задумка теряет смысл. При этом вокруг гонок будет создана целая инфраструктура — уже сейчас ведутся переговоры с производителями компьютерных игр, чтобы каждый желающий мог виртуально попрактиковаться в управлении гоночным самолетом.

Питер создал первоклассную команду из лучших специалистов разных областей — космонавтики, авиации, автоспорта, а соучредителем гонки стал Грэнджер Уайтлоу — крупный воротила бизнеса. Организаторы мероприятия уверены, что подогретые интересом к гонкам состоятельные люди будут готовы распрощаться с не одной сотней тысяч долларов ради исполнения своей детской мечты — побывать в космосе.

Сам Питер мечтает о полете в космос с самого детства. В юности он хотел стать астронавтом, но, пообщавшись с людьми этой почетной профессии, понял, что это не то. Ведь астронавты летают в космос обычно не чаще двух раз в десятилетие, а некоторым (в США таких около 50%) вообще не удается побывать там. Остальное время уходит на довольно обычную, а порой и нудную работу. Воодушевленный фантастическими романами Питер сказал себе, что в космос полететь он прямо-таки обязан, но отправится туда за свои деньги, на частном космическом аппарате. Со временем пришла идея взять с собой в космос и все человечество, ну и, конечно, подзаработать на этом.

К исполнению своей миссии Диамандис планомерно движется уже 20 лет. Сначала он организовал сообщество энтузиастов космических полетов, позже инициировал создание Международного космического университета, базирующегося во Франции, в Страсбурге (там сейчас готовят «космическую элиту будущего», как Питер называет выпускников своего института). Потом стал одним из учредителей премии X-Prize в размере $10 млн., чтобы форсировать разработку частного космического аппарата для суборбитальных полетов. Затем основал компанию Space Adventures, которая организовала три первых полета космических туристов-миллионеров на МКС, а недавно учредил фирму Zero-G, предлагающую всем желающим испытать невесомость в самолете, летящем по параболической траектории. И вот теперь гонки.

Несмотря на то, что о проекте соревнований Rocket Racing League Питер поведал миру только в начале октября, гонки уже приняли конкретные очертания. Например, известно, что финал гонок будет проходить в городке Лас-Крузес (штат Нью-Мексико), где сейчас строят Юго-Западный региональный космопорт, и по времени совпадать с проведением другого мероприятия Диамандиса — X-Prize Cup, своеобразной выставки последних достижений частной космонавтики. Так что сразу после гонок посетители смогут оформить себе билет на космический полет. Первое демонстрационное соревнование состоится уже в конце 2006 года там же. А начиная с 2007-го будут проводиться настоящие ежегодные гонки.

Как будет выглядеть гоночный X-Racer, уже примерно ясно. Ведь за основу его взят существующий ракетный самолет EZ Rocket. Его просто модернизируют для соответствия правилам гонки. Поначалу все пилоты будут управлять практически одинаковыми самолетами, но позже правила могут измениться. Максимальная скорость первой гоночной модели Mark-1 X-Racer составит 515 км/ч. Но, если это будет сочтено безопасным, скорость последующих версий возрастет. Число участников гонки будет доведено до 10 (в 2006 году в показательных выступлениях примут участие только 4 гоночных аппарата). Постоянно будет расширяться и география гонки. Так, начиная с 2009 года соревнования будут проводиться не только в Штатах, но и в других странах. В первую очередь в тех, команды которых принимают участие в выставке X-Prize Cup. Среди них значится и наша страна. Причем вероятность того, что именно Россия станет местом проведения будущих гонок, как нам кажется, весьма высока. И не потому, что именно русский первым побывал в космосе и мы всегда были сильны в космической сфере. Дело в другом: Россия — родина миллионеров, которые в детстве мечтали стать космонавтами. А такие клиенты «космическим бизнесменам», таким как Диамандис, просто необходимы…

Статья опубликована в журнале «Популярная механика» (№12, Декабрь 2005).