Ученые из Европейской южной обсерватории (ESO) с помощью приемника HARPS, установленного на 3,6-метровом телескопе в обсерватории Ла Силья (Чили), обнаружили около 500 экзокомет.

ESO
Рисунок звезды Бета Живописца.
ESO
Звезда Бета Живописца в инфракрасном свете.
ESO
Отраженный свет вокруг звезды Бета Живописца.

В объектив специалистов попала звезда Бета Живописца, расположенная на расстоянии около 63 световых лет от Солнца в созвездии Живописца. Возраст звезды составляет около 20 миллионов лет, но она также является молодой планетарной системой, в которой большая часть газа и пыли формируется за счет столкновений астероидов и деятельности экзокомет — то есть комет вне Солнечной системы.

Ученые зафиксировали некоторые изменения светового потока и считают, что это обусловлено прохождением комет перед диском звезды в ракурсе наблюдений из Солнечной системы. Очевидно, хвосты комет растут по мере приближения кометы к звезде и могут поглощать свет, излучаемый звездой.

В результате проведенных расчетов ученые получили выборку из 493 различных экзокомет, что является беспрецедентным результатом в истории астрономии. Дальнейшие исследования позволили выявить два разных вида комет в системе звезды Бета Живописца.

К первому относятся «взрослые» кометы, орбиты которых сформировались под влиянием экзопланеты Бета Живописца b. Орбиты этих экзокомет разнообразны и они выделяют значительно меньше газа и пыли, потому что успели истощить большую часть своих запасов. Второй вид — это «молодые» кометы, которые сформировались в результате разрушения небесного тела. Они более активны и их орбиты весьма схожи друг с другом.