Космический самолет X-37B ВВС США сегодня должен вернуться на Землю после 22 месяцев секретной миссии на орбите.

Беспилотник X-37B, также известный как Orbital Test Vehicle, приземлится на авиабазе Ванденберг в Калифорнии. Пентагон располагает двумя самолетами X-37B и уже дважды отправлял их на орбиту, но назначение этих рейсов всегда было окутано тайной. Нынешняя миссия беспилотника, третья по счету, стартовала 11 декабря 2012 с помощью ракеты Atlas 5. Первый полет в 2010 году продолжался 225 дней, а второй X-37B был запущен в марте 2011 года и вернулся на Землю в июне 2012 года после 469 дней на орбите.

Космические самолеты X-37B напоминают уменьшенные версии челноков NASA: каждый корабль имеет длину 8,8 метра и ширину 2,9 метра. Размах крыльев составляет 4,6 метра, а внутри находится грузовой отсек размером с кузов пикапа. Беспилотники построены для Пентагона фирмой Phantom Works — подразделением компании Boeing.

Согласно официальной версии, основной функцией X-37B станет доставка грузов на орбиту, но эксперты считают, что наиболее правдоподобным предназначением аппарата является обкатка технологий для перспективного космического перехватчика, позволяющего исследовать чужие космические объекты и при необходимости выводить их из строя кинетическим воздействием.