До сих пор считалось, что Земля является единственной планетой в Солнечной системе, имеющей тектонические плиты. Однако новейшие исследования Саймона Каттенхорна из Университета Айдахо (США) и Льюиса Проктера из Университета Джона Хопкинса (США) показывают, что этой особенностью, очевидно, обладает и Европа — крупнейший спутник Юпитера.

Проанализировав снимки, сделанные космическим аппаратом NASA Галилео, ученым удалось заметить явное изменение поверхности Европы, покрытой льдом. Судя по всему, при появлении на поверхности нового льда, старый через тектонические разломы проваливается вглубь спутника.

Изображения показывают, что на поверхности Европы, где температура достигает -173°С, присутствуют хребты различной длины и ширины. На части снимков они обрываются внезапно, через некоторое расстояние появляясь снова — по мнению специалистов, это провалившиеся части одного ледника. Такие участки называются зонами субдукции — участками, на которых происходит погружение одних блоков земной коры под другие.

Изучая снимки Европы общей площадью около 134 тысяч квадратных километров, сделанные Галилео за десять лет наблюдений, ученые также обнаружили, что часть ледяной поверхности площадью почти 20 тысяч квадратных километров исчезла вдоль границы между двумя ледяными пластами. Теперь исследователи уверены, что на Европе действуют точно такие же геологические процессы, как и на Земле: тектонические плиты при движении образуют в поверхности спутника разломы, куда попадает лед.