Космический телескоп Кеплер наблюдал за звездой KIC 2856960 в течение четырех лет, предоставив ученым, казалось бы, исчерпывающие данные. Однако когда группа британских астрофизиков приступила к анализу наблюдений, они обнаружили, что имеют дело с совершенно необычной звездой.

ESO/M. Kornmesser
Ученые полагали, что KIC 2856960 аналогична звездной системе Gliese 667C (на рисунке).
NASA
ESO/M. Kornmesser

Телескоп Кеплер используют для поиска далеких миров транзитным методом: обсерватория следит за звездой и отмечает минимальные затемнения, вызванные прохождением планеты по диску светила. Так определяется масса, размер и орбитальный период потенциальных, но невидимых экзопланет. В результате четырехлетних наблюдений Том Марш, Дэвид Армстронг и Филипп Картер пришли к выводу, что система KIC 2856960 состоит из двух близко расположенных звезд с орбитальным периодом 0,26 дня, которые вращаются вокруг более крупной звезды с периодом 204 дня.

Но чем дольше астрофизики анализировали данные, тем более запутаннее становилась картина. По результатам измерений, KIC 2856960 является тройной звездой, но ученым так и не удалось подобрать возможные варианты орбит. В итоге команда пришла к выводу, что KIC 2856960 может быть и вовсе четверной звездой, но в таком случае орбита одной из двойных звезд должна находиться в точном резонансе с другой, что крайне маловероятно.

Пока ученым не удалось достоверно определить, какие из полученных данных реальны, а какие являются так называемыми фоновыми эффектами, вызванными неоднозначностью результатов наблюдений. К сожалению, четырехлетних наблюдений оказалось недостаточно для выявления всех необходимых характеристик загадочной звездной системы. Телескоп отправился в ремонт на замену маховиков, а затем он снова вернется на свой пост, чтобы продолжить наблюдения и помочь ученым наконец разгадать секрет этой таинственной небесной конфигурации.