Чиновники NASA объявили о завершении научно-исследовательской работы над проектом Space Launch System (SLS) — перспективной ракеты-носителя, которая, как утверждается, будет способна доставить людей с Земли на Марс.

Отныне проект переходит к стадии опытно-конструкторских разработок. «Мы уверенно двигаемся в сторону Марса и теперь знаем, какая ракета и вспомогательные системы нам для этого нужны», — говорит руководитель NASA Чарльз Болден.

Для первого испытательного полета «Система космического запуска» будет настроена на 77 тонн грузоподъемности и доставит беспилотный космический корабль Orion за пределы низкой околоземной орбиты. В самой мощной своей конфигурации SLS должна будет обеспечить беспрецедентную грузоподъемность в 143 тонны, что позволит космическому кораблю достигнуть Марса. Бюджет проекта с момента запуска в феврале 2014-го и до первого испытательного полета, который запланирован не позднее ноября 2018 года, составит более 7 млрд долларов.

Производственной площадкой для реализации проекта станет Michoud Assembly Facility — крупный завод в Новом Орлеане, входящий в структуру Космического центра Маршалла. Шестнадцать двигателей RS-25, которых будет достаточно для четырех запусков, уже изготовлены и готовы к испытаниям, стартующим этой осенью, а подрядчик NASA — компания АТК — на данный момент провела успешные испытания пятиступенчатых твердотопливных ракетных ускорителей.