Самуил Фелтон, аспирант Гарвардского университета, подключает электричество к лежащему на столе листу бумаги. Лист тотчас «оживает», начинает сгибаться в определенном порядке и уже через четыре минуты превращается в робота, который уносится прочь со скоростью более 5 см в секунду!

По заявлению создаталей, это первый робот в мире, который может сам себя собрать и начать работать абсолютно безо всякого вмешательства оператора.

«Мы пытаемся делать роботов как можно быстрее и дешевле», — говорит Фелтон. При создании робота ученые вдохновлялись принципами оригами — японского искусства складывания предметов из бумаги. Лист, который превратился в робота, не просто обычная бумага, а композитный материал из слоев бумаги, гибкой печатной платы и пластиковых листов Shrinky Dinks, которые сокращаются при нагревании свыше 100 градусов Цельсия. Исследователи прикрепляют к листу два простых электродвигателя, два аккумулятора и микроконтроллер, который служит «мозгом» для робота. Стоимость этих компонентов не превышает 80 долларов.

В то время как робот может сам сложить себя, на его создание у Самуила уходит около пары часов. Расположить мелкие детали на плоском листе гораздо легче, если использовать технологии, схожие с проектированием компьютерных плат, поэтому однажды у исследователей родилась идея, что сложные трехмерные структуры могли бы складываться из плоского листа. На протяжении нескольких лет ученые трудились над этим проектом, и теперь процесс реально полностью автоматизировать — роботы могут быть компактно упакованы и затем самостоятельно развернуты и запущены в работу где угодно, даже в космосе.

«Это просто удивительный инженерный подвиг», — восхищается Майкл Дики, профессор химической и биомолекулярной инженерии в Университете штата Северная Каролина. Самуил Фелтон надеется, что программисты сделают специальную программу, которая будет рассчитывать расположение и количество необходимых разрезов и складок, нужных для сборки сложных роботов, способных выполнять почти любую задачу.