Ученые из Массачусетского технологического института (MIT) сообщили о создании материала для изготовления недорогих роботов, которые смогут переключаться между мягким и твердым состоянием.

Материал, состоящий из пенополиуретана и воска был разработан профессором машиностроения и прикладной математики MIT Анетт Хосой и ее бывшей аспиранткой Надей Чэн при участии коллег из Института динамики и самоорганизации общества Макса Планка и Университета штата Нью-Йорк в Стоуни-Брук. Исследователи работали совместно с производителем робототехники Boston Dynamics. Материал создавался по заказу DARPA.

Он может быть использован для создания деформируемых хирургических роботов, которые смогут продвигаться через тело до нужной точки, не повреждая внутренние органы и сосуды. Из такого материала также могут изготавливаться роботы для поисково-спасательных работ, поскольку смогут протискиваться через завалы в поисках выживших.

«Если необходимо протиснуться под дверью, робот должен быть мягким, но если ему, условно, нужно взять молоток или открыть окно, он снова должен снова стать твердым», — поясняет Хосой.

Для создания материала ученые выбрали пенополиуретановую пену, поскольку она может легко сжиматьсяа до малых размеров, а потом вернуться к первоначальной форме. В пене имеется каркас из пластичных проводов. Сверху пенная конструкция покрыта воском, который, как известно, легко переходит из твердого состояния в мягкое. При пропускании тока через провода конструкция нагревается и становится гибкой. После прекращения подачи электричества она отвердевает. При изготовлении роботов воск можно заменять на припой.

На сегодняшний день с применением 3D-печати ученым удалось создать четко структурированные работающие прототипы.