В эти минуты NASA запускает прямую трансляцию события буквально астрономического значения: космический аппарат Cassini, с 2004 года изучавший Сатурн и его луны, с честью покидает свой пост и сгорает в атмосфере окольцованной планеты.

Астрономы, физики, инженеры и бесчисленное множество других ученых, занятых исследованием космоса, замерли в ожидании. Знаменитый космический исследователь Cassini, подаривший миру сотни потрясающих снимков далеких уголков Солнечной системы, совсем скоро войдет в атмосферу Сатурна и сгорит, оставив после себя лишь невесомый шлейф мельчайших частиц материи. 13 лет ежедневных исследований, гигабайты данных и серия потрясающих научных открытий — всему этому мы обязаны крошечному зонду, который с первых до самых последних минут своей «жизни» работал на благо человечества.

Автоматическая межпланетная станция Cassini-Huygens — это совместный проект ведущих космических агентств: NASA, ESA и ASI. Первоначально комплекс состоял из двух модулей: уже известной вам орбитальной станции Cassini и спускаемого аппарата с автоматической станцией Huygens, которая 14 января 2005 года совершила первую в истории мягкую посадку во Внешней Солнечной системе — на луне Сатурна, Титане. Cassini же продолжил изучать Сатурн и его луны с орбиты, регулярно отправляя на Землю фотографии самой планеты, ее спутников и, конечно, знаменитых колец.

Что теперь? Разумеется, на этом исследование Сатурна и других планет Солнечной системы не прекратятся. Уже к 2020 году NASA и ESA планируют отправить к Сатурну и его лунам новые исследовательские миссии, оснащенные куда более современным оборудованием. Планета таит в себе множество загадок: гексагональный шторм на полюсах, плотная и практически непроницаемая для сканирования атмосфера, таинственные кольца из льда и звездной пыли… Перед тем, как человек впервые посетит экзопланеты, в его родной звездной системе ждут своего часа еще множество грандиозных открытий.