В этом году NASA одобрило два проекта космических миссий: «Психея» полетит к астероиду «Психея» в Большом поясе астероидов между Марсом и Юпитером в 2023 году, а «Люси» отправится исследовать группу астероидов-спутников Юпитера, известных под названием «троянцы», в 2021.
NASA отправит зонды на орбиту Юпитера и за ее пределы
SSL/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech
Зонд "Психея" отправится к самому металлическому из астероидов Солнечной Системы

Специалисты NASA выбрали из пяти проектов по программе Discovery две. Их объединяет общая цель — попытка заглянуть в прошлое Солнечной системы.

Первый проект — отправка космического зонда «Люси» на орбиту Юпитера для изучения так называемых троянцев. Шесть астероидов-троянцев были захвачены гравитацией Юпитера и с тех пор сопровождают его в его путешествии вокруг Солнца. Сейчас они считаются одними из самых древних объектов Солнечной системы; они появились намного раньше, чем Юпитер, из вещества, которому обязаны происхождением и другие планеты. Проект космической миссии «Люси» назвали в честь знаменитого скелета австралопитека, который перевернул представление антропологов о происхождении человека. В NASA рассчитывают, что космический зонд-тезка гоминида Люси окажет равное влияние на наше понимание истории Солнечной системы.

Фото

Второй проект, «Психея», отправится к Психее 16 — огромной (210 км в диаметре) глыбе, которая вращается в главном поясе астероидов втрое дальше от Солнца, чем наша планета. В отличие от большинства астероидов, в составе которых преобладают углерод, кремний и лёд, Психея состоит в основном из железа и никеля, чем напоминает ядро Земли. Предполагают, что Психея 16 могла когда-то быть частью протопланеты размером не меньше Марса, но серия катастрофических столкновений лишила ее большей части вещества миллиарды лет назад. Анализ состава Психеи 16 может ответить на вопросы о том, как формировались слои планет — ядра, мантии и кора.

«В Солнечной системе кроме Психеи» нет других подобных объектов. Это не ледяной и не каменный, а металлический мир? и поэтому она так интересна мне и моим коллегам", — объясняет Линди Элкинс-Тантон из университета Аризоны, специалист по изучению Психеи 16.

Кроме «Психеи» и «Люси» агентство NASA продолжит финансирование проекта Near Earth Object Camera (NEOCam) — космического телескопа для поиска потенциально опасных для Земли астероидов, пролетающих вблизи нашей планеты.