NASA разраьотало робота, который будет собирать мусор в космосе. Для этого ему понадобится механизм захвата, позаимствованный инженерами у природы, а именно — у лапок ящерицы геккона.

Крохотные волоски на лапках геккона обеспечивают огромную площадь соприкосновения с поверхностью.

В 2013 году Европейское космическое агентство оценило количество мусора на околоземной орбите в 170 миллионов объектов диаметром более миллиметра. Годы освоения и коммерческого использования космического пространства не прошли для планеты даром, и теперь она окружена облаком больших и маленьких рукотворных объектов, которые хоть и падают вниз, но очень медленно. Космический мусор представляет опасность для новых спутников. Так, например, для защиты нового телескопа «Спектр-УФ» российским ученым пришлось разработать щит, который будет защищать аппарат не только от метеоритов, но и от космического мусора.

Очистка космоса от антропогенного мусора звучит как сложное и дорогостоящее предприятие. Так и есть на самом деле, однако браться за это дело, похоже, людям все же придется. Чтобы облегчить эту задачу, в лаборатории реактивного движения NASA и лаборатории биометрики и захватного движения Стэнфордского университета разработали механизм, который способен держать и не отпускать. Инженеров вдохновило устройство липких лапок гекконов, благодаря котором эти ящерицы смеются над законом тяготения.

Лапки гекконов покрыты огромным количеством щетинок. Их необычайная плотность и особая геометрия расстановки дает огромную площадь соприкосновения лапки геккона и поверхности, на которой ему нужно закрепиться. А такая площадь соприкосновения порождает ван-дер-ваальсово притяжение, которое и удерживает геккона где угодно — на стекле, дереве и железе, под водой и в невесомости. Захват робота устроен приблизительно по такому же принципу: он покрыт синтетическими волокнами, которые обеспечивают огромную площадь соприкосновения. Захват робота, как и лапы геккона, легко снять — достаточно изменить направление приложения силы.