Cегодня «Юнона» вышла на орбиту самой большой планеты Солнечной системы. Но как она набрала необходимую для такого путешествия скорость? Очень просто — позаимствовала у Земли.

Чтобы выйти на орбиту, «Юнона» на 35 минут включила двигатели — они слегка изменили направление движения аппарата и ускорили его вращение вокруг своей оси с 2 до 5 оборотов в минуту. Вскоре после того как двигатель был выключен, «Юнона» развернула свои 18 698 солнечных батарей к Солнцу для подзарядки.

NASA отмечает подтверждение выхода «Юноны» на орбиту Юпитера.

Но для того, чтобы преодолеть расстояние от Земли до Юпитера, аппарату не хватило бы никаких двигателей. Поэтому «Юнона», как и многие другие аппараты для исследования дальнего космоса (например, «Вояджеры» и «Маринеры»), использовала гравитационный маневр. Заходя на второй круг вокруг Земли, аппарат позаимствовал у нашей планеты часть ее кинетической энергии. Земля дает относительно небольшое ускорение, потому что величина ускорения пропорциональна массе планеты; Юпитер — более мощный ускоритель. В 2007 году зонд «Новые горизонты» проделал гравитационный маневр у Юпитера и стал самым быстрым рукотворным объектом за всю историю.

Земля сообщила «Юноне» часть своей кинетической энергии, и это необратимая потеря. Однако масса зонда так мала по сравнению с массой планеты, что последствия окажутся очень незначительными: через миллионы лет Земля на секунду позже завершит оборот вокруг Солнца.

Траектория «Юноны». После запуска 5 августа 2011 года аппарат вернулся к Земле, чтобы использовать ее гравитацию для дополнительного ускорения.

Следующие несколько месяцев уйдут на настройку и калибровку исследовательских инструментов и других подсистем аппарата. Официально ученые на Земле начнут получать данные о Юпитере в октябре. «Юноне» предстоит проверить, есть ли у Юпитера твердое ядро, составить карту магнитного поля планеты (самого мощного из полей планет Солнечной системы), измерить количество воды и аммиака в атмосфере и изучить полярные сияния, возникающие на Юпитере почти непрерывно.

Миссия «Юноны» прольет свет на загадки формирования гигантских планет и той роли, которую планеты таких размеров играют в механике всей Солнечной системы. Зная это, мы сможем лучше понять, как движутся планеты в других планетных системах.