Компания «Сикорски» успешно завершила первую фазу конкурса DARPA по разработке беспилотных вертолетов. Их опытная модель SARA, созданная на основе вертолета S-76, самостоятельно пролетела 48 км.
Рекорд вертолета-беспилотника: 48 км без помощи человека

Цель программы DARPA под названием ALIAS — развивать и внедрять новые уровни автоматизации в уже существующие военные и коммерческие воздушные суда для того, чтобы снизить нагрузку на пилотов, улучшить выполнение миссий и повысить безопасность и стабильность полетов.

В качестве демонстрации успешного выполнения данной программы опытный вертолет SARA (Sikorsky Autonomy Research Aircraft — Летательный аппарат «Сикорски» для автономных исследований) пролетел расстояние в 48 км, используя возможности беспилотного управления. Команда на земле, находившаяся в точке взлета, наблюдала за полетом, готовая вмешаться в случае непредвиденных сбоев или поломок.

Во время полета вертолет произвел полностью автономные взлет и посадку, включая самостоятельную корректировку с учетом бокового ветра. Полет SARA был заранее спланирован, а все команды на взлет и прочее подавались оператором с обыкновенного планшета. Полет выполнен с помощью технологии Matrix, разработанной в рамках программы ALIAS. Она представляет собой программно-аппаратный комплекс, размещаемый в контейнере шириной 0,3 метра, высотой 0,3 метра и длиной 0,6 метра. Установка системы на вертолет, оснащенный электродистанционной системой управления, относительно проста и не требует много времени.

Теперь «Сикорски» приступают ко второй фазе. DARPA наградило компанию грантом в 9,8 млн долларов для дальнейшего усовершенствования системы ALIAS, то есть для дополнительных полетных испытаний, усовершенствования интерфейса для людей и перевода на беспилотную основу других летательных аппаратов. Стоит отметить, что SARA — не единственный беспилотный вертолет США. Например, можно вспомнить еще K-Max от Kaman Aerospace.