Спектрометры космического аппарата Rosetta впервые в истории обнаружили на комете молекулярный кислород.

В период с сентября 2014 года по март 2015 года Rosetta собрала более трёх тысяч проб в окрестностях кометы Чурюмова-Герасименко, периодически меняя орбиту. Во всех пробах учёные нашли кислород, причем его содержание в пробах оставалось постоянным независимо от количества воды в разных пробах.

Обнаружение на комете молекулярного кислорода стало для учёных неожиданностью, потому что он является чрезвычайно активным химическим элементом и даже в газовых облаках удаётся найти лишь следы его молекул.

В гораздо больших количествах кислород обычно представлен в виде воды, оксидов углерода и других сложных химических соединений. Одной из гипотез появления на комете кислорода являются механизмы фотолиза и радиолиза, то есть распада воды под действием ионизирующего излучения и ультрафиолета на водород и кислород.

Впрочем, эти механизмы обычно происходят лишь на поверхности и спустя некоторое время слой вещества с неё неизбежно испаряется. Другая гипотеза объясняет, что кислород попал на комету в ходе её формирования в ранней Солнечной системе.

Несмотря на активность кислорода, он мог войти в состав частиц льда, существовавших на протосолнечном диске и тем самым избежать контакта с другими веществами, составляющими комету.

Однако существование таких частиц накладывает ограничения на температурные условия в ранней Солнечной системе, потому что для их образования потребовалось бы резкое охлаждение дальних областей диска со 100 до 30 кельвинов.