Люди давно привыкли к мысли, что радиоактивные элементы можно использовать для производства энергии, лечения рака и создания бомб огромной разрушительной силы.

При иррадиационной обработке еды уничтожаются болезнетворные микроорганизмы вроде сальмонеллы или кишечной палочки. Облучение также смертельно для жучков, которые могут спрятаться во фруктах, экспортируемых из тропиков.
Еще одно применение радиации — лечение пациентов, страдающих сильными болями на поздних стадиях рака. Эта процедура называется паллиативной лучевой терапией. Нет, она не спасет от болезни. Но с с ее помощью можно улучшить качество жизни пациентов с онкологией.
Представьте: вы стоите на обзорной площадке Бурдж-Халифа, самого высокого здания в мире, и у вас под ногами почти 55000 тонн стальной арматуры и 110000 тонн бетона. Самое время сказать «спасибо» профи по радиографическому контролю сварочных швов. Вот как это работает: специалист помещает детектор позади шва и затем направляет на него небольшое количество рентгеновских или гамма-лучей. Если шов поврежден или слишком тонок, лучи пройдут сквозь него, а детектор зафиксирует дефект.
Как при минимальном вмешательстве во всех подробностях рассмотреть внутренние органы человека? С помощью радиоактивного изотопа с очень коротким периодом полураспада, который не вредит организму. Пациенту вводят препарат с радиоактивным маркером, благодаря которому доктор может получить изображение органа и оценить его состояние. Часто этот метод используют для диагностики заболеваний сердца.
Датирование по радиоуглероду — метод определения возраста биологических останков, таких как кости или древесина. Он основан на том, что в живых организмах содержится немного радиоактивного углерода-14. Растения накапливают его, поглощая углекислый газ. Животные — поедая растения. Когда организм умирает, углерод-14 начинает распадаться. Период его полураспада составляет 5700 лет. Измеряя содержание радиоактивного элемента, ученые могут установить, сколько времени прошло с момента смерти.
Небольшое количество радиоактивного материала используется в ионизационных датчиках дыма. Радиация ионизирует воздух, создавая электрический ток между двумя металлическими пластинами. Когда в пространство между пластинами попадает дым от подгоревшей картошки, его частицы блокируют ток и датчик подает сигнал тревоги. Радиация работает и в указателях аварийных выходов — они светятся в темноте благодаря бета-распаду радиоактивного трития.
Как известно из фильма «Человек-паук», радиоактивное излучение ведет к мутациям. Но это может принести пользу, если речь идет о сельскохозяйственных культурах. Изменяя ДНК растений, можно улучшить вкус, повысить урожайность и устойчивость к болезням. В отличие от генной модификации, здесь не идет речь о вживлении чужеродных генов. Растения постоянно испытывают естественные мутации, а радиация просто ускоряет этот процесс и направляет его в нужное русло.
Это раньше идеальную консистенцию мороженого, супа или пива определяли «на глаз» или «на вкус». Ныне в пищевой промышленности используют радиоизотопные плотномеры. На продукт направляют пучок излучения, пища отражает некоторое количество радиации, что и фиксирует датчик. Соотношение отраженной радиации и той, что прошла сквозь мороженое, используют для вычисления плотности.
Голубой топаз иногда встречается в природе, но чаще его получают искусственным способом, облучая менее редкие разновидности топаза. Радиация воздействует на структуру камня, что приводит к изменению цвета.
Многие производители пищевых продуктов проверяют свои разносолы специальными рентгеновскими сканерами, выявляя с их помощью частички металла, костей или камней, в общем, все то, что мы не хотели бы найти в пицце или сосисках. Пища при этом получает ту же дозу радиации, какая бы досталась ей, пролежи она два с половиной часа без дела.

Само слово «радиация» ассоциируется с чем-то деструктивным, небезопасным и уж точно не пригодным для повседневного употребления. Но у коварного излучения есть масса вполне обыденных применений, о которых многие и не догадываются.