Автоматическая межпланетная станция New Horizons сообщила ученым, что высота атмосферы над поверхностью Плутона превышает 1600 километров, а позади себя карликовая планета оставляет хвост из молекулярного азота.

В верхних слоях атмосферы Плутона преобладает молекулярный азот, а в низких — метан и более сложные углеводороды. Эту информацию зонд получил через час после максимального сближения с Плутоном, оказавшись в его тени.

Бортовой спектрограф зафиксировал изменение поглощения ультрафиолетового излучения молекулярным азотом в зависимости от освещенности Солнцем атмосферы Плутона. На анимации показан закат, который начинается к югу от «сердца» с расстояния в 48,2 тысячи километров, а восход — к северу от региона Кит, на расстоянии в 57 тысяч километров.

Спустя полтора часа после максимального сближения с Плутоном станция New Horizons запечатлела плазменный хвост, также образованный молекулярным азотом, который ионизируется ультрафиолетовым излучением от Солнца.

В пространстве вблизи карликовой планеты солнечный ветер сталкивается с ионами и замедляет свое движение, формируя ударную волну, обозначенную на рисунке красным цветом, и плазменный хвост, обозначенный синим.

Зонд обнаружил ионы азота в диапазоне расстояний от 77 до 109 тысяч километров от поверхности Плутона, а точная длина хвоста и состав образующих его частиц станут известны позже.