Космический аппарат New Horizons обнаружил в северной части поверхности Плутона обширный участок, покрытый льдом из монооксида углерода.

«Ледяная» область расположена в центре региона Томбо, названного так в честь открывшего Плутон астронома Клайда Томба и похожего своим силуэтом на сердце. При детальном рассмотрении этого региона ученые обнаружили гигантские ледяные плато, получившие название Спутник — в честь первого искусственного спутника Земли.

Поверхность равнины состоит из сегментов неправильной формы размером около 20 километров. Между собой они разделены небольшими ущельями, в некоторых из которых заметны хребты, а на относительно гладкой поверхности видны возможные следы эрозии.

Внешний вид равнины мог образоваться вследствие сжатия поверхности в результате остывания, после чего в слое нагретого вещества могли возникнуть механические напряжения, которые привели к образованию трещин.

Также ученые предполагают, что гладкие участки плато могут быть следствием конвекции, когда материя, разогретая горячим ядром Плутона, поднимается на поверхность и перемешивается со слоем льда.